Het was niet makkelijk om S.T.A.L.K.E.R.: Clear Sky te vinden tijdens de E3, maar gelukkig werd het zoeken beloond. De prequel op de opmerkelijke shooter uit 2007 heeft namelijk behoorlijk wat potentie.

Bij veel gamers is het verhaal achter S.T.A.L.K.E.R.: Shadow of Chernobyl wel bekend. Toen ontwikkelaar GSC Game World deze shooter aankondigde, stond opeens de hele gamewereld op zijn kop. De ontwikkelaar beloofde namelijk heel wat features die we niet eerder op die manier in een game hadden gezien en de eerste screenshots zagen er werkelijk prachtig uit.

De pc-game werd vervolgens tig keer uitgesteld, beloofde features waren stiekem verdwenen en veel gamers vreesden het ergste. Of de game zou niet meer uitkomen, of het zou uitdraaien op een grote teleurstelling. Toen de game eindelijk het daglicht zag in 2007, bleek het mee te vallen. Het was duidelijk dat er meer in had gezeten, maar de game had de tand des tijds doorstaan en was simpelweg erg tof om te spelen.

Prequel

Eén van de sterke punten van de eerste S.T.A.L.K.E.R. was het verhaal, maar ook zeker de setting. De game speelde zich af in en rondom Tsjernobyl na een tweede nucleaire ramp. Je speelde als de ‘marked one’ en moest zonder enige kennis van zaken uitzoeken wat er precies was gebeurd in Tsjernobyl. Stukje bij beetje kwam je achter een veel groter geheim dan je in eerste instantie had verwacht.

Clear Sky is een prequel van dit verhaal en jij kruipt in de huid van ene Scar. Ik ga niet te veel verklappen over het verhaal, mede omdat niet iedereen de eerste S.T.A.L.K.E.R. heeft gespeeld, maar ik kan al wel vertellen dat bepaalde puzzelstukjes in elkaar zullen vallen tijdens het spelen van Clear Sky. GSC Game World wil sowieso nog niet te veel kwijt over het verhaal. En dat is maar goed ook, want dat mag de gamer zelf ontdekken.

Met Clear Sky wil GSC Game World de game maken die de eerste S.T.A.L.K.E.R. had moeten zijn. Toen ik de ontwikkelaar echter vroeg of de game bestuurbare voertuigen zou bevatten (één van de beloofde features), moest hij me teleurstellen. Erg jammer, aangezien ik dat een groot gemis vond in de voorganger. In plaats daarvan zal de game gidsen bevatten, die je snel van de ene naar de andere locatie kunnen brengen.

Facties spelen een belangrijke rol

Dat Clear Sky geen bestuurbare voertuigen zal kennen, betekent niet dat de ontwikkelaar stil heeft gezeten. Integendeel, aangezien de prequel een totaal andere insteek kent. Dit keer is het niet zo dat je opdrachten aanneemt en deze zo goed als in je eentje moet oplossen, maar spelen facties een belangrijke rol.

Clear Sky kent flink wat verschillende facties met elk hun unieke eigenschappen en jij kunt je bij eentje aansluiten. Je kunt vervolgens opdrachten voor ze uitvoeren, gebieden veroveren, andere facties aanvallen of juist een bepaalde basis verdedigen. Dat betekent een compleet andere manier van spelen. Je zult niet meer in je eigen tempo de spelwereld verkennen, maar zult rekening moeten houden met factiegenoten. De ontwikkelaar gaf aan dat je ook kan kiezen om wederom alleen op pad te gaan, maar na een paar minuten spelen kwam ik er al achter dat de facties de kern van de gameplay vormen.

Een levende wereld

Het toffe aan dit element is dat de grootse open spelwereld daadwerkelijk in leven is en zich weinig aantrekt van jouw aanwezigheid. Ga je bijvoorbeeld rustig in een hoekje zitten en open je de map, dan zie je dat er van alles gebeurt. Facties nemen gebieden over, worden weer aangevallen door andere facties of laten zich verrassen door een troep wilde beesten. Zelfs als jij dood bent en ‘game over’ op je scherm verschijnt, dan gaat de wereld van Clear Sky gewoon door.

Daar blinkt Clear Sky wat mij betreft dan ook in uit. Dit keer ben jij niet zozeer de ultieme held, maar moet je een plek zien te veroveren binnen het geheel. Natuurlijk kun je wel een belangrijke pion worden binnen je factie. De kunstmatige intelligentie van de game blijkt sterk, alhoewel ik het wederom voor elkaar kreeg om naast een tegenstander te gaan staan, zonder dat deze het door had. Een bekend probleem, dat we ook zagen in de voorganger. Gelukkig heeft de ontwikkelaar nog eventjes de tijd om dit glad te strijken.

Lastige keuze

Naast het veroveren van gebieden om zo meer macht te krijgen, staat het zoeken naar artifacts centraal. Deze objecten zijn over het algemeen simpelweg hebbedingetjes, maar soms bieden ze behoorlijk toffe extra’s voor je personage. Denk bijvoorbeeld aan een artifact waardoor je sneller geneest of meer bij je kan dragen. Door de straling hebben deze artifacts echter vaker wel dan niet nare neveneffecten en het is dus altijd een lastige keuze of je zo’n voorwerp wilt gebruiken of niet.


Clear Sky bevat zelfs een instrument waarmee je artifacts sneller kan vinden. Denk aan een metaaldetector en je zit behoorlijk dicht in de buurt. De wereld van Clear Sky is werkelijk bezaaid met deze artifacts en het zal weer heel verleidelijk zijn om de tofste te vinden.

Deze verschillende elementen in de singleplayer lenen zich natuurlijk uitstekend voor de multiplayer van de game. Deze heb ik jammer genoeg niet kunnen testen tijdens de E3, maar de ontwikkelaar heeft laten weten dat Clear Sky een nieuwe multiplayer-mode zal krijgen, genaamd ‘capture the artifact’. Dit zal een variant zijn op capture the flag, waarin je (die had je vast niet zien aankomen) moet strijden voor een artifact. Meer dan in de vorige game, zou de multiplayer in Clear Sky wel eens heel belangrijk kunnen zijn.

Vervallen gebied

Grafisch maakt Clear Sky wederom indruk. Net zoals diens voorganger, is de sfeer van een vervallen gebied goed voelbaar. Overal zie je gebouwen in puin, vernielde auto's en alles is sober en grauw. De game zal DirectX10 ondersteunen, verbeterde lichteffecten kennen en ook de textures bevatten meer detail. De dag/nacht-cyclus is daarbij verbeterd en wederom bevat de game verschillende weerseffecten. Clear Sky zal verschillende gebieden kennen die we ook in het vorige deel zagen, maar ook voor een groot gedeelte nieuwe gebieden kennen.

Erg drastische veranderingen zijn er niet doorgevoerd, maar de game ziet er toch weer net iets beter uit. Daarbij heeft de dag/nacht-cyclus dit keer meer invloed op de gameplay. Gedurende de nacht kun je bijvoorbeeld met je factie een tegenstander verrassen, maar zul je ook moeten uitkijken voor dieren die in groepen rondtrekken. De wereld van Clear Sky ziet er in het donker niet alleen anders uit, je zult tevens je speelwijze hierop moeten aanpassen.

Oude frustraties

Aan de besturing en het speltempo is verder weinig veranderd. Nog steeds praten we over een relatief trage shooter. Dat is verder geen probleem, maar ik kwam wederom een aantal frustraties van de voorganger tegen. Tijdens een gevecht met een andere factie bijvoorbeeld besloot mijn geweer na drie schoten te jammen. Aangezien je onderdeel uitmaakt van flinke gevechten, kan ik me voorstellen dat dit behoorlijk irritant kan worden als dit vaker gebeurt.

Waarschijnlijk zal dit verholpen worden als je verder in de game bent en de beschikking hebt over betere wapens. Clear Sky zal weer een behoorlijk arsenaal aan wapens kennen. Aangezien je gebonden bent aan een maximaal gewicht dat je mee kan nemen, zal je weer met pijn in je hart afscheid moeten nemen van een wapen dat toch wel heel tof was. En dat gevoel heb ik vrijwel nooit in andere shooters.

S.T.A.L.K.E.R.: Clear Sky heeft mij zeker verrast. De game doet daadwerkelijk iets anders dan zijn voorganger en blinkt uit op het gebied van kunstmatige intelligentie. De spelwereld gaat gewoon vrolijk door, zelfs wanneer jij het loodje legt. Daarbij ziet het er naar uit dat we niet weer jaren hoeven te wachten tot de game daadwerkelijk uitkomt. De game staat namelijk gepland voor eind deze maand.


Platform: PC | Release: 29 augustus 2008