Na al die MP3-spelers en media players, zou je haast vergeten dat Creative vooral groot is geworden door haar Sound Blaster geluidskaarten. De Sound Blaster X-Fi Titanium PCI Express onderstreept dat nog maar eens.

Een paar weken geleden meldden we al dat Creative twee nieuwe geluidskaarten op stapel had staan. Die zouden nu eens niet gebruik maken van de aloude PCI-aansluiting, maar van een PCI Express x1-slot. Inmiddels is het zover: de Sound Blaster X-Fi Titanium Fatality Professional is officieel gelanceerd en we hebben hem uitgebreid mogen testen.

Als je de geluidskaart (we noemen hem maar even ‘PCIE Pro’) in handen hebt, valt direct op dat deze er compleet anders uitziet dan alle andere Sound Blasters die tot nog toe zijn verschenen. De bovenkant van de kaart is namelijk volledig afgeschermd met een zwart stukje metaal. Deze overkapping moet ervoor zorgen dat de geluidskaart zo min mogelijk last heeft van storing door andere onderdelen in je pc. Als bonus ziet het er nog tof uit ook.

Aansluitingsmogelijkheden

Opvallend zijn verder de aansluitingsmogelijkheden. Naast de standaard mini-jack-uitgangen voor je pc-speakers (tot 7.1) en een microfooningang, heeft de PCIE Pro ook twee toslink-aansluitingen voor het invoeren en uitvoeren van optisch-digitaal geluid.

Hierdoor kun je bijvoorbeeld direct een home-theatre geluidssysteem op je pc aansluiten en zelfs de HD-sound van je PS3 of Xbox 360 via je pc naar je surround geluidssetje sturen. Daarnaast beschikt de geluidskaart over interne aansluitingen, waarmee je hem kunt doorlussen naar de front-aansluitingen van je pc-kast of naar een speciale I/O-bay van Creative.

Een eitje

Het installeren is een eitje. De geluidskaart beschikt weliswaar over een PCI Express x1-aansluiting, maar kan in iedere beschikbare PCI Express-aansluiting op je moederbord geprikt worden, of het nou gaat om een x1, x4 of x16-slot. Dat is handig, aangezien SLI- of CrossFire-setups erg ingeburgerd zijn geraakt in gamesland en de dikke videokaarten van het moment nog wel eens een moederbordaansluiting onbereikbaar willen maken. Nu is de kans in ieder geval groot dat je nog wel ergens ruimte hebt voor de PCIE Pro.

Ook de bijgeleverde software steekt goed in elkaar. Zoals we gewend zijn van Creative wordt er een heel pakket bijgeleverd. Het ene programma is wat noodzakelijker dan het andere, maar tijdens de installatie kun je altijd nog zelf aangeven wat je wel wilt installeren en wat juist niet.

De belangrijke onderdelen zijn dezelfde programma’s als bij de eerder uitgebrachte X-Fi kaarten, zoals Creatives Audio-Console en de THX-Console. Ook krijg je er weer een gratis versie van PowerDVD bij, zodat je video-dvd’s kunt afspelen op je pc.

Ondersteuning onder Vista

Er is al heel wat te doen geweest over Creative en haar ondersteuning voor geluidskaarten onder Windows Vista. Gelukkig blijken de drivers van de PCIE Pro probleemloos te werken onder Microsofts nieuwste besturingssysteem – al kun je ook met XP nog prima uit de voeten.

Om alle EAX-effecten (tot aan Advanced HD 5.0) van je games goed uit de verf te laten komen, wordt onder Vista het programma ALchemy geïnstalleerd. Dit stukje software laat 3D-geluidseffecten onder Vista net zo goed en accuraat klinken als onder XP. En dat werkt voortreffelijk.

Bijzonder goede geluidskwaliteit

De geluidskwaliteit van de PCIE Pro is bijzonder goed. Wie al een andere werkende X-Fi in zijn pc heeft zitten, zal hier niet meteen een verschil mee kunnen ontdekken. Maar de stap van een on-board geluidschip naar deze nieuwe X-Fi is toch wel erg groot. Tenminste, als je een beetje goede speakerset of headset gebruikt natuurlijk.

Het positionele aspect van in-game geluiden komt fantastisch uit de verf, als je de soundcard op een surroundset of een 3D-headset aansluit. Maar ook met goede stereospeakers klinkt geluid veel scherper, helderder en sfeervoller dan het geluid van de gemiddelde chip op een moederbord.

X-Fi Crystalizer

De geluidskwaliteit is verder nog op je eigen smaak af te stemmen met behulp van tune-opties als de X-Fi Crystalizer. Zo kun je zelf snel het nodige aanpassen, om het geluid zoveel mogelijk te laten aansluiten op wat je aan het doen bent, zoals gamen, MP3’tjes luisteren of film kijken.

Ook heeft de kaart ondersteuning voor veelgebruikte geluidsstandaarden als Dolby en DTS. En uiteraard kun je ook bij de PCIE Pro weer schakelen tussen verschillende modi voor gaming, entertainment en audio-creatie. Erg handig als je geen zin hebt om zelf in allerlei instellingen te duiken.

De Sound Blaster X-Fi Titanium Fatal1ty Professional is een geweldige geluidskaart voor het PCI Express-tijdperk. De kaart past niet alleen op ieder modern moederbord, hij levert ook het verbluffende geluid dat we van de X-Fi-serie gewend zijn, in combinatie met volledige functionaliteit onder Windows Vista. Games, films en muziek klinken glashelder, terwijl het 3D-geluid van shooters met minutieuze perfectie door surroundspeakers knalt. Een aanrader voor gamers met een goed oor.