Terug naar de roots, naar de kern van het racen. Pure snelheid, adrenaline en de eerste positie, dat is waar het om gaat in Race Driver GRID. Op uitnodiging van Codemasters maakten we in Antwerpen een testrit.

Terug naar de roots, naar de kern van het racen. Pure snelheid, adrenaline en de eerste positie, dat is waar het om gaat in Race Driver GRID. Op uitnodiging van Codemasters maakten we in Antwerpen een testrit.

De laatste jaren lijken racegames meer en meer te draaien om randzaken als het verzamelen van een zo uitgebreid mogelijk wagenpark en het visueel en technisch pimpen van je auto’s om indruk te maken op het publiek. Codemasters vond het tijd worden om die trend te doorbreken en richt zich daarom met het nieuwste deel in de Race Driver-reeks op de opwinding van bijna onverantwoord hard rijden met als enige doel, winnen.

Dat men vertrouwen in de game heeft, bleek wel toen we in Antwerpen arriveerden. Na een uitgebreide presentatie mochten we op een heus bioscoopscherm plaats nemen achter het virtuele stuur voor races door San Francisco en de haven van Yokohama, twee van de maar liefst negentig circuits die de game rijk is.

Deze zijn onderverdeeld in drie gebieden met ieder hun eigen racetypes en -disciplines. Naast de stedelijke races in de VS en nachtelijke straat- en driftevenementen in Japan, zijn er races op bekende circuits in Europa. GRID biedt dan ook een bijzonder uitgebreid aanbod van alle takken van autosport.

Fotorealistische graphics

Het eerste dat opvalt als je de game in actie ziet, zijn de bijna fotorealistische graphics van zowel de omgevingen als de auto’s zelf. Er wordt gebruik gemaakt van een verbeterde versie van de grafische engine die we vorig jaar al in actie zagen in Colin McRae DiRT. Effecten als rook, stofwolken en weerkaatsing van een nat wegdek zien er werkelijk fantastisch uit en ook de vele duizenden toeschouwers zijn er flink op vooruit gegaan sinds de bordkartonnen poppen waar racegames het jaren lang mee moesten doen.

Hetzelfde geldt bovendien voor de coureur zelf, want GRID is de eerste game waarin je niet alleen de handen, maar ook de voeten van de bestuurder op de pedalen ziet. Het mag een detail zijn, maar het geeft wel aan dat deze titel door echte liefhebbers is ontwikkeld.

Kunstmatige intelligentie

Eenmaal onderweg maakt alle bewondering voor de graphics al snel plaats voor concentratie op de weg en de tegenstanders om je heen. Het is zeker niet de makkelijkste racegame, mede door de goede kunstmatige intelligentie van de andere coureurs. Zij rijden niet simpelweg steeds de ideale lijn, maar zijn net zo hard met elkaar in gevecht om een positie als met jou.

En ze maken daarbij ook gewoon fouten, zodat goed stuurwerk en zeker ook tijdig gebruik maken van je rem nodig zijn om je auto niet dermate te beschadigen dat je een hoge klassering wel kunt vergeten, laat staan de finish te halen.

Probleem opgelost

GRID beschikt over een indrukwekkend schademodel waarbij ruiten breken, lak bekrast en staal vervormt, afhankelijk van de hoek en snelheid waarmee je ergens tegenaan rijdt. Een heel scala aan onderdelen kan tijdens een race van je auto vallen, wat natuurlijk direct effect heeft op de performance van de auto. Kom je bijvoorbeeld met je zijkant in aanraking met de vangrail, dan kan je bumper tegen het wiel gaan slepen en een afwijking naar de zijkant veroorzaken. Rij je vervolgens tegen de achterkant van een tegenstander, dan raak je met wat geluk je hele bumper kwijt. Probleem opgelost.

Maar het gaat verder, want bij grotere crashes kunnen ook vitale onderdelen als wielen van je wagen vliegen of wordt je hele voorkant tot een harmonica omgevormd. 'Race over' zou je zeggen, ware het niet dat GRID over een flashback-systeem beschikt waarmee je á la Prince of Persia de tijd een kort stukje terug kan spoelen.

Zo kun je de crash voorkomen, al kun je deze mogelijkheid natuurlijk niet oneindig gebruiken. Een tellertje onder in beeld geeft aan hoeveel replays je nog hebt. Bovendien geeft je team je tijdens een race informatie door over crashes of op het circuit liggende onderdelen of banden.

Management

Het rijden van races is als gezegd je voornaamste bezigheid en met afstelling of aanpassing van je wagens hoef je je niet bezig te houden. Wel kun je naarmate je carrière vordert je eigen team om je heen opbouwen. In het begin race je nog voor andere teams om geld te verdienen voor betere wagens, maar heb je eenmaal naam gemaakt dan doet het managementgedeelte van de game zijn intrede. Je bedenkt je eigen teamnaam en sluit sponsorcontracten met echt bestaande bedrijven, wat je vervolgens weer terugziet op je auto’s.

Ook teamleden zijn in te huren, waarbij je eigen prestaties de aantrekkingskracht op andere coureurs vergroten. Je ziet regelmatig dezelfde namen terug in races en uitslagen en een uitgebreide ranglijst geeft aan wie goed is in elke discipline. Zo kun je een teamlid kiezen die presteert op een vlak waar jij het zelf minder doet.


Is driften bijvoorbeeld niet je sterkste punt, huur dan iemand in die daar juist in uitblinkt, zodat de prestaties van je team gebalanceerd worden. Bovendien ben je niet gebonden om een bepaalde race te rijden voor je verder kunt, maar kun je aan de hand van een uitgebreide racekalender altijd overstappen naar een ander evenement elders op de wereld.

Duizelingwekkende snelheden, prachtige graphics, een uitgebreid schademodel en van tijd tot tijd gewoon totale chaos, dat zijn de belangrijkste ingrediënten van Race Driver GRID. Codemasters lijkt de juiste balans te hebben gevonden tussen arcade en simulatie en met daarbij nog 45 verschillende auto’s, 90 circuits en een heel scala aan race-evenementen kan het bijna niet anders dan dat dit dé racegame van 2008 wordt.