De zelfrijdende auto's van Google leggen wekelijks tussen de 16.000 en 24.000 kilometer af op echte wegen, maar dagelijks rijden ze ook nog bijna 5 miljoen virtuele kilometers.

Elke keer als de programmeurs van Google een aanpassing maken aan de software van de auto's, dan wordt die aanpassing eerst virtueel getest.

In het maandelijkse rapport (pdf) dat Google over zijn zelfrijdende auto's vrijgeeft schrijft het bedrijf dat zo een enorme virtuele afstand kan worden afgelegd zonder het datacentrum te verlaten. Pas als zo'n test is geslaagd, gaan auto's echt met de nieuwe software de weg op.

Onlangs is de software bijvoorbeeld aangepast zodat bochten naar links minder scherp worden genomen. Die aanpassing is eerst virtueel getest in de situaties die de zelfrijdende auto's van Google in hun miljoenen kilometers op de echte weg al waren tegengekomen.

Ritsen

In de simulator kunnen ook nieuwe scenario's worden getest. Google zegt bijvoorbeeld 'ritsen' te hebben getest in duizenden verschillende situaties met steeds veranderende snelheden en afstanden tussen de verschillende auto's.

Google schrijft in zijn rapport over de maand januari dat zich in die maand geen ongelukken hebben voorgedaan met de auto's. Eerder waren er wel enkele botsingen met de Google-auto's, maar dat was steeds de fout van menselijke chauffeurs.

In totaal hebben de auto's van Google nu zo'n 2,3 miljoen kilometer afgelegd in autonome modus, plus nog zo'n 1,6 miljoen kilometer met een mens achter het stuur.