De computer van natuurkundige Stephen Hawking wordt vernieuwd, waardoor hij sneller en gemakkelijker moet kunnen communiceren met anderen.

Hawking, die bijna geheel verlamd is door de spierziekte ALS, gebruikt al lange tijd hetzelfde systeem om te communiceren. Zijn computer wordt vervangen door een systeem dat Intel dinsdag presenteert.

Volgens Wen-Hann Wang, directeur van Intel Labs, was het oude systeem te vergelijken met "het gebruiken van hedendaagse apps en websites via een computer die geen toetsenbord en geen muis heeft".

Tekstvoorspelling

Eerder kon Hawking al typen door zijn wang te bewegen wanneer een cursor op een scherm de juiste letter aanwees. 

Het nieuwe systeem maakt nog steeds gebruik van de wangsensor, maar integreert onder meer ook de woordvoorspelling van Swiftkey, een populair smartphonetoetsenbord. Daarmee hoeft de gebruiker vaak alleen de eerste paar letters van een woord te typen, voordat de rest van het woord kan worden voorspeld. 

Volgens Intel hoeft Hawking uiteindelijk minder dan 20 procent van alle tekens daadwerkelijk zelf in te voeren. Dat moet typen twee keer zo snel maken als voorheen. Andere taken, zoals webbrowsen en documenten bewerken, moeten tien keer sneller kunnen.

"De medische wetenschap heeft mij niet kunnen genezen, dus vertrouw ik op technologie om mij te helpen communiceren en leven", zegt Hawking dinsdag.

Opensource

Het systeem dat Intel heeft gebouwd wordt vanaf januari gedeeld met wetenschappers. Zo kunnen zij het systeem inzetten en aanpassen voor andere mensen die moeite hebben met communiceren. Wereldwijd zijn er ongeveer drie miljoen mensen met motorneuronziektes, die ervoor zorgen dat de spieren steeds verder verzwakken.

Het moet onder meer mogelijk worden om tekst in te voeren door met ogen te knipperen of met de wenkbrauwen te bewegen. Ook andere elementen van het systeem - zoals de tekstvoorspelling en het ontwerp van de gebruikersinterface - kan worden aangepast.