Veel elektronicafabrikanten experimenteren momenteel met saffierglas; het zeer sterke en krasbestendige materiaal zal in ieder geval worden gebruikt in de Apple Watch. Maar wat is saffier eigenlijk?

Apple maakt op dit moment al gebruik van saffier. Bijvoorbeeld in de vingerafdrukscanner en de cameralens van de iPhone 5S, 6 en 6 Plus. Het gaat hier niet om de edelsteen saffier, maar om een synthetische versie daarvan.

Hoewel de iPhone 6 niet over een saffierscherm beschikt, werd die stap wel lange tijd voorbereid. Apple zag er naar verluidt op het laatste moment vanaf. De Apple Watch wordt wel uitgerust met een scherm van het bijzondere materiaal en volgens geruchten hebben ook Samsung en LG interesse.

Saffier ontstaat wanneer aluminiumoxide wordt verhit met een speciale oven totdat het vloeibaar wordt, en daarna weer langzaam wordt afgekoeld. Uit het kristal dat daarbij ontstaat kunnen bijvoorbeeld schermen worden gesneden.

Momenteel worden de meeste smartphoneschermen gemaakt van Gorilla Glass, een krasbestendige vorm van glas van fabrikant Corning. Hoewel Corning laat blijken niet onder de indruk te zijn van saffierglas, lijkt het zich toch enigszins zorgen te maken: het bedrijf lanceerde een speciale pagina waarin het uitlegt waarom Gorilla Glass beter is dan saffierglas.

Het is krasbestendiger

Saffier is ongeveer drie keer steviger dan Gorilla Glass, en tien keer steviger dan normaal glas dat voor ramen wordt gebruikt. Zulk stevig materiaal kan dus goed worden gebruikt voor een smartphonescherm, dat doorgaans samen in een broekzak zit met muntjes en sleutels.

Momenteel wordt het al gebruikt in dure horloges en bijvoorbeeld kogelwerende ramen. Vooral de krasbestendigheid is hier belangrijk: hoe meer krassen een stuk glas heeft, hoe sneller het bij de volgende val in stukken breekt.

Het is dikker

Anders dan glas, wordt saffier niet gefabriceerd als plak, maar als een blok, waarna het met een laser of diamantzaag in plakken wordt gesneden. Het kan daardoor, aldus Corning, niet zo dun worden gemaakt als Gorilla Glass.

De vraag is echter of dit argument nog stand houdt. GTA Advanced, de partner van Apple bij de productie van synthetisch saffier, nam recentlijk het bedrijf Twin Creeks over, dat saffierglas in plakken kan snijden die dunner zijn dan een mensenhaar. Wel is saffierglas zo'n 65 procent zwaarder dan Gorilla Glass. 

Het is duurder

Saffierglas is wel een stuk duurder dan Gorilla Glas. Een stuk Gorilla Glass van 3 dollar kost in saffieren vorm drie tot vier keer meer. De productiekosten van saffierglas dalen echter, en zullen ook lager zijn naarmate de productieomvang toeneemt.