Beats Electronics wordt overgenomen door Apple voor een bedrag van 3 miljard dollar. We kennen allemaal de bekende koptelefoons van het bedrijf, maar hoe is Beats eigenlijk ontstaan en wat ziet Apple erin?

Het bedrijf Beats Electronics werd in 2006 opgericht en vanaf het begin werden de producten uitgebracht onder de naam Beats By Dr. Dre. De rapper en muziekproducent Jimmy Iovine zijn de oprichters van het bedrijf.

Beats had echter niet vanaf het begin de technologie en hardware in handen die het vandaag de dag heeft. Het was een vooral een idee van twee bekende oprichters met de juiste contacten in de muziekwereld.

De rapper en muziekproducent zochten een partner om mee samen te werken. Dat werd uiteindelijk Monster Cable dat al jaren kwalitatieve kabels en andere audiobenodigdheden maakte voor vooral professionals.

Noel Lee, de oprichter van Monster, zocht manieren om zijn bedrijf toekomst te geven. De dure materialen waren namelijk interessant voor slechts een kleine doelgroep. Toen ze benaderd werden door Beats liet hij zijn zoon Kevin Lee de onderhandelingen voeren, zo schrijft Gizmodo in een reconstructie.

Na veel getouwtrek en zelfs het opschorten van de gesprekken door Beats, besloten de bedrijven toch te gaan samenwerken. Kevin Lee had slechts een economische opleiding, maar geen werkervaring. Hij nam het op tegen het grote Interscope Records van Iovine.

Zonder toestemming van zijn vader en geld van Beats besloot Kevin alvast te beginnen met het produceren van prototypes. Hij gaf ruim anderhalf miljoen dollar uit en toen was er nog geen contract getekend. Zijn onderhandelingspositie was zwak en hij moest pakken wat hij pakken kon.

Uiteindelijk nam Beats voor vijf jaar de technologie van Monster af. Monster was verantwoordelijk voor de ontwikkeling, productie en levering en maakte dus de meeste kosten. Beats zou de marketing op zich nemen. De koptelefoons verschenen in videoclips van tal van muzikanten (vrienden van Dr. Dre en muzikanten die bij het label van Iovine hoorden).

Partners

In 2010 werd Beats Audio in het leven geroepen. De naam waaronder derden een licentie op het merk konden nemen. Bijvoorbeeld HP deed dat door Beats Audio te gebruiken in laptops. Het merk wordt ook gebruikt in auto's.

In 2011 klopt HTC aan. Het bedrijf neemt een aandeel van 50,1 procent in het bedrijf voor 300 miljoen dollar. Door de nieuwe samenwerking werd Monster uit het bedrijf geknikkerd. Volgens het slecht opgestelde contract kon dat. Monster werd uitgekocht voor een klein bedrag, welk bedrag is niet bekend.

Streaming

In juli 2012 neemt Beats de streaming muziekdienst MOG over, naar verluidt voor 14 miljoen dollar. In dezelfde maand kopen Dr. Dre en Iovine een deel van de aandelen van HTC terug voor 150 miljoen dollar. De mannen hebben op dat moment 75 procent van hun bedrijf in handen, HTC 25 procent.

In 2013 verkoopt HTC uiteindelijk het volledige aandeel in Beats voor nog eens 265 miljoen. Investeringsbedrijf Carlyle doet een investering in Beats en het bedrijf wordt geschat op een waarde van 1 miljard dollar.

Nog daarvoor, in december 2012, gaat Beats samenwerken met Trent Reznor, de voorman van de rockband Nine Inch Nails. De partijen willen een streamingdienst opzetten in 2013. Iovine praatte veelvuldig met Apple-oprichter Steve Jobs, met wie hij naar verluidt goede vrienden was. Iovine probeerde Jobs over te halen een eigen streamingdienst te beginnen, vertelt Lovine later in een interview met All Things Digital.

In maart verschijnen er geruchten dat Beats de nieuwe dienst als apart bedrijf wil opzetten, Apple wordt als mogelijke partner genoemd. In januari 2014 lanceert het bedrijf Beats Music, zonder Apple.

Waarom zo populair?

Beats is in korte tijd zeer populair geworden. In 2012 schat onderzoeksbureau NPD Group dat de producten van het bedrijf een marktaandeel hebben van 64 procent in de markt voor koptelefoons van 100 dollar en hoger.

In dat jaar verschijnen in Nederland en België berichten dat jongeren regelmatig overvallen en in elkaar geslagen worden vanwege de Beats By Dr. Dre-koptelefoons die vanaf zo'n 200 euro verkrijgbaar zijn.

De koptelefoons richten zich vooral op het laten horen van veel bas. Het bedrijf stelt in al zijn uitingen dat mensen tot de komst van Beats niet alle muziek konden horen. Beats zou gebruikers de mogelijkheid geven te horen wat muzikanten horen en te luisteren naar muziek zoals het bedoeld is. "Zoals ik het hoor", zou Dr. Dre daaraan toevoegen.

Het bedrijf wist ook ruisonderdrukking goed in de markt te zetten. Beats is een echt consumentenmerk terwijl de ruis onderdrukkende koptelefoons tot dat moment vooral van dure merken als Bose komen, die geen groot marktaandeel hebben.

Door de Beats-koptelefoons in muziekvideo's van rappers, hiphopartiesten en popsterren te laten zien, wint het bedrijf snel aan bekendheid en worden de koptelefoons gewild bij een jong publiek.

Er is echter ook veel kritiek op de geluidskwaliteit die volgens critici volledig draait om extra bas en een hoog volume. Beats deelt geen technische specificaties over hun geluidsprestaties.

Waarom heeft Apple interesse?

Er zijn drie redenen voor Apple om Beats over te nemen: De koptelefoons, de streaming muziekdienst en de oprichters. Apple is van oudsher een hardwarebedrijf en Beats heeft flinke marges op de producten die het verkoopt. Bovendien zit Beats qua prijs in het hoge segment waar ook Apple zich bevindt. Wat dat betreft zijn de twee bedrijven een match.

Aan de andere kant bewijst de samenwerking met HTC dat mensen geen telefoons gaan kopen als er een goede of populaire koptelefoon bij zit. Bovendien heeft Apple de extra omzet of winst niet nodig.

Beats Music is dus een meer voor de hand liggende reden om 3 miljard dollar neer te tellen voor het vrij jonge bedrijf. Apple heeft iTunes en maakt daar veel winst mee, maar ziet de muziekverkopen teruglopen door diensten als Spotify en Deezer. Bovendien zijn de contacten tussen Apple en de muziekindustrie niet fantastisch waardoor het onderhandelen over licenties moeizaam gaat.

Beats heeft al contracten met platenmaatschappijen en bovendien goede contacten in de hele muziekwereld.  Beats Music kan ook wel een duwtje in de rug gebruiken. Naar verluidt heeft het slechts 111.000 gebruikers tegenover de miljoenen van concurrenten.

De oprichters zijn een derde mogelijke reden voor de overname. Dr. Dre en Iovine zijn op zichzelf wellicht geen 3 miljard dollar waard, maar brengen wel wat nieuws naar Apple. Er gaan geruchten dat Apple-ceo Tim Cook de mannen wil hebben omdat ze "één en al cultuur en mode" zijn.

Dat pad is het bedrijf al een tijd geleden ingeslagen met het aantrekken van hooggeplaatste medewerkers van Burberry, Leica, Nike en Yves St. Laurent. Helemaal des Apples, heeft het bedrijf zelf niet officieel bekendgemaakt wat de reden van de overname is.

Meer langere verhalen en achtergronden op NUweekend