Honda is natuurlijk bekend als autofabrikant, maar werkt al sinds de jaren '80 aan een menselijke robot. Inmiddels kan de Asimo al rennen, traplopen en voelen wat het vast heeft. De robot komt echter van ver.

In 1986 werd binnen Honda voor het eerst gedacht over het bouwen van een robot. Vanaf het begin was het doel een robot te maken die kon communiceren met mensen en het leven van de gebruiker eenvoudiger zou maken.

Het begon allemaal met E0: een stel benen dat kon lopen. Na de E-serie, die ontworpen werd tussen 1986 en 1993, ging Honda verder met robots in de P-serie. Hier ging het eindelijk echt om een herkenbare robot met benen, armen, een romp en een hoofd.

Links: De E0 in 1986 en rechts: De E1 in 1987

Links: De P1 in 1993 en rechts: De P2 1996

De P-serie werd ontwikkeld tussen 1993 en 1997 en was uiteindelijk de directe voorloper van de Asimo. Die robot werd voor het eerst in oktober 2000 getoond en kon toen al lopen, hoewel dat gepaard ging met flink wat haperingen en beperkingen.

Het was de eerste robot die beschikte over 'predicted movement control' waardoor de Asimo veel soepeler kon bewegen dan zijn voorgangers. De gewrichten werden al voorbereid op een volgende handeling. Het doel was om Asimo zo menselijk mogelijk te laten lopen.

Destijds was de robot 43 kilo zwaar en 1,2 meter lang. De maximumsnelheid bij het lopen was 1,6 kilometer per uur.

Asimo 2002: Bewegingen

In 2002 onthulde Honda alweer een nieuwe Asimo die onder meer bewegingen kon detecteren en gebaren en houdingen kon herkennen. Daarvoor gebruikt Asimo camera's in het hoofd. Het idee was om de robot niet alleen te laten reageren op spraak maar ook op natuurlijke bewegingen van mensen.

Ook kon de robot beter verschillende geluiden herkennen en wist het waar geluid vandaan kwam. Het was mogelijk om een stem te onderscheiden van andere geluiden. In 2002 beschikte Asimo bovendien al over een eerste versie van gezichtsherkenning.

In video's is wel te zien dat de robot nog behoorlijk wat tijd nodig heeft om te reageren op bewegingen.

De Asimo herkent bewegende objecten

De Asimo herkent houdingen en gebaren

De Asimo uit 2002 beschikte ook voor het eerste over een internetverbinding waardoor informatie over het weer en nieuws kon worden gegeven.

Asimo 2005: Sensoren

In 2005 volgde een update die de robot in de praktijk beter inzetbaar moest maken. Asimo kon handen schudden, hand in hand lopen en een dienblad dragen terwijl hij liep. Het was voor het eerst mogelijk snel te reageren op de beweging van mensen.

De nieuwe Asimo was met 1,3 meter iets groter en kon al 2,7 kilometer per uur lopen. Bovendien was rennen in 2005 ook al mogelijk met een snelheid van 6 kilometer per uur.

De nieuwe versie beschikte ook over nieuwe sensoren voor het herkennen van de contouren in de omgeving. Zo kon een persoon herkend worden. Er was ook een grondsensor die beschikte over een laser en infrarood. Zo werden objecten op twee meter afstand gedetecteerd en kon de snelheid of het looppad worden aangepast.

Tot slot verwerkte Honda een ultrasonische sensor in de robot, die met behulp van geluidsgolven objecten op een afstand van maximaal drie meter kon herkennen. Ook bijvoorbeeld een glazen wand was dan voor de robot zichtbaar, wat met de visuele sensoren onmogelijk was.

Asimo 2007: Samenwerken

Na twee jaar was het weer tijd voor een update. Visueel is er weinig veranderd, maar de Asimo kan nu samenwerken met een andere Asimo. Samen kunnen ze autonoom taken uitvoeren. Ook kan de robot nu opzij gaan voor een andere robot of persoon en de nieuwe Asimo kon zichzelf opladen door naar het laadstation te lopen als de accu bijna leeg is.

Inmiddels is de robot met 48 kilo een stukje lichter geworden en kan hij zelfs al 9 kilometer per uur rennen in een rechte lijn. Lopen houdt hij zo'n 40 tot 60 minuten vol.

Asimo 2011: Autonoom

In 2011 kwam nog een nieuwe versie uit die wat meer autonoom was. Deze Asimo bekijkt de gedragingen van mensen in de omgeving en voorspelt mogelijk volgende handelingen om daar vervolgnes op in te spelen. Ook staat deze versie wat steviger op z'n benen. Daardoor kon deze versie bijvoorbeeld springen of op één been staan.

Asimo 2014: Verfijnd

In april 2014 kwam de meest recente versie uit. Het draaide in dit geval allemaal om verfijning. De bewegingen zijn een stuk soepeler geworden en de Asimo kan nu autonoom traplopen zonder te vallen of stil te moeten staan. 

In de hand zitten bovendien nieuwe sensoren verwerkt waarmee de Asimo kan voelen wat hij vast heeft. In een kartonnen bekertje knijpt hij minder hard dan in een thermosfles of een hand. De accuduur blijft steken op veertig minuten.

De toekomst

Vanaf nu zal Honda zich gaan richten op communicatie. Het wil de Asimo beter maken in het herkennen van non-verbale communicatie en zal de robot daarvoor vaker in het wild gaan gebruiken. Ook moet de robot nog menselijker worden in zijn handeling zodat mensen hem niet eng vinden.

Wanneer er weer een nieuwe variant uitkomt, is niet bekend. Ook is niet duidelijk wanneer Honda de robot echt commercieel beschikbaar wil gaan maken.