NASA gaat in juni 2014 een 3d-printer gebruiken in internationaal ruimtestation ISS. De organisatie legt uit hoe en waarom deze printer gebruikt gaat worden.

De 3d-printer die zonder zwaartekracht werkt, moet ervoor zorgen dat in de ruimte eenvoudig nieuwe producten en bijvoorbeeld nieuw gereedschap beschikbaar is.

Het kan dan gaan om beschadigde of kwijtgeraakte onderdelen. Nu zijn de astronauten nog afhankelijk van de beschikbare voorraad in het ruimtestation of leveringen vanaf aarde. Dat betekent dat sommige onderdelen lang op zich laten wachten. Het meenemen van reserveonderdelen zorgt bovendien voor extra gewicht aan boord van een raket en het ruimtestation.

Nieuwe producten

NASA wil de 3d-printer, die ontwikkeld wordt door Made in Space, ook gaan gebruiken om heel nieuwe producten te printen. In de video legt astronaut Timothy Creamer uit dat hij zich voor kan stellen dat een onderdeel bedacht wordt dat handig kan zijn om tijdens een heel specifieke taak te gebruiken. Als dit nog niet bestaat, kan het met de printer eenvoudig gemaakt worden.

Het is voor NASA mogelijk blauwdrukken van te voren op de 3d-printer te laden. Dat kan bijvoorbeeld bij vaste onderdelen die vaak nodig zijn of kwijtraken. Ook is het mogelijk vanaf aarde nieuwe blauwdrukken naar de printer te versturen.

Tests

Recent is de 3d-printer getest en is duidelijk dat hij volledig zonder zwaartekracht kan werken. Eerder werd verwacht dat het apparaat in augustus 2014 naar ISS zou worden gestuurd, maar NASA stelt nu in juni al klaar te zijn voor gebruik.

Eerder werd geschat dat 30 procent van alle reserveonderdelen aan boord in de toekomst geprint kunnen worden. De 3d-printer werkt als normale modellen door verschillende laagjes polymeer op te bouwen en beschikt over elektronica van de Nederlandse 3d-printerbouwer Ultimaker.

Het product krijgt uiteindelijk het formaat van een schoenendoos en de behuizing is volledig van metaal gemaakt. Aan de voorkant zit een glazen plaat. NASA investeert ook in het 3d-printen van voedsel en testte onlangs succesvol een 3d-geprint onderdeel van een raket.