NASA wil in 2014 een 3d-printer de ruimte in sturen en gebruiken aan boord van internationaal ruimtestation ISS. De eerste tests zijn succesvol

De plannen van NASA werden eerder al bekend, maar er zijn inmiddels diverse tests uitgevoerd om te kijken of de speciaal gemaakte printer goed werkt bij verlies van zwaartekracht. Tot nu toe zijn er geen problemen opgedoken, maar deze zomer volgt nog een allerlaatste test.

Het is niet de eerste keer dat NASA interesse toont in 3d-printen. Eerder deze maand werd met succes een 3d-geprint raketonderdeel getest en kijkt de ruimtevaartorganisatie naar de mogelijkheid om pizza te 3d-printen.

De op maat gemaakte 3d-printer die nu wordt getest, zal worden gebruikt voor het produceren van kapotte of beschadigde onderdelen zoals klemmen, gespen en houders. In augustus 2014 moet de op maat gemaakte 3d-printer in gebruik worden genomen in het ISS.

Het apparaat zal naar schatting geschikt zijn om 30 procent van alle reserveonderdelen aan boord van het ruimtestation te kunnen printen. Ook speciaal gereedschap of andere uitrusting behoort tot de mogelijkheden.

Afhankelijk

"We ontwikkelen de 3d-printer om astronauten minder afhankelijk te maken van aarde", aldus Noah Paul-Gin, die het project leidt, tegenover tijdschrift De Zeen. "Het probleem met ruimtemissies is dat je maar één kans krijgt", voegt Aaron Kemmer, CEO van Made in Space dat de printer maakt, daar aan toe.

"Als je een satelliet, raket of onderdeel de ruimte in stuurt en er gaat iets fout, dan heb je pech. Als we reizen gaan maken naar Mars en weer naar de maan gaan of naar asteroïden, is het nog belangrijker dat astronauten printers bij zich hebben", meent Kemmer.

Schoenendoos

De printer die wordt gemaakt door Made in Space in opdracht van NASA is de eerste 3d-printer die de omstandigheden in de ruimte aankan. Verder werkt de printer net als andere modellen door verschillende laagjes polymeer op te bouwen. Delen van de electronica uit het apparaat zijn aangeleverd door de Nederlandse 3d-printerbouwer Ultimaker.

De uiteindelijke printer heeft ongeveer het formaat van een schoenendoos en de behuizing is volledig van metaal gemaakt. Er zit een glazen plaat aan de voorkant om zicht te geven op wat er wordt geprint.