Wie aan innovatie denkt, denkt misschien aan vooraanstaande bedrijven in Silicon Valley. Maar ook de Amerikaanse overheid heeft een afdeling die zich richt op het uitvinden van briljante technologieën.

Het Defense Avanced Research Projects Agency (DARPA) bestaat al sinds 1958, toen president Dwight Eisenhower deze in het leven riep, toen nog onder de noemer ARPA.

Het doel van de afdeling is om technologieën te bedenken die op de lange termijn in militaire situaties van pas zouden kunnen komen. Maar ook consumenten gebruiken inmiddels allerlei technieken die door DARPA zijn ontwikkeld. Een selectie van de tofste projecten:

Het internet

Wie dit leest, gebruikt een technologie die door DARPA is ontwikkeld. Het ARPAnet was de eerste digitale connectie tussen verschillende computers.

Vanaf oktober 1969 werden drie universiteiten in Californië en één in Utah met elkaar verbonden. ARPAnet maakte gebruik van 'packet switching', een manier om digitaal gegevens uit te wisselen. Het internet maakt hier nog steeds gebruik van.

Anonimiteit op internet

Naast het internet zelf, bedacht DARPA ook een manier om digitaal verkeer te anonimiseren. De ontwikkeling van 'Onion Routing' werd gesteund met fondsen van DARPA.

Deze manier van anonimiseren is nu vooral populair met de software Tor (The Onion Router). Deze stuurt verkeer door een grote hoeveelheid verschillende servers overal ter wereld. Zo wordt de afzender van internetverkeer verhuld in verschillende 'lagen'.

Robots

DARPA staat ook bekend om de ontwikkeling van zeer geavanceerde robots of de steun hiervan door middel van investeringen. Zo werd in 2012 een mensachtige robot getoond die obstakels kan overwinnen, en wordt gewerkt aan een hondachtige robot die zware objecten kan optillen en rondsmijten.

GPS

Ook de gps-chip in je smartphone is mede ontwikkeld door DARPA. De voorganger van de locatietechniek, met de naam Transit, werd eind jaren '50 door het Applied Physics Laboratory van de Johns Hopkins-universiteit ontwikkeld. Ook DARPA was hierbij betrokken.

Het systeem gebruikte vijf satellieten om de locatie van een gebruiker vast te stellen. GPS (Global Positioning System) bouwde hierop voort en maakte de techniek preciezer.

Oplosbare electronica

DARPA werkt momenteel onder meer aan het maken van oplosbare elektronica voor het Amerikaanse leger. Deze zou dan na een missie simpelweg kunnen oplossen. Zo hoeft apparatuur na een missie niet meer worden opgeruimd.

Een prototype lost in twee uur tijd op in een bakje water: