Door een overwinning van Lewis Hamilton in de bizar verlopen Grand Prix van Saoedi-Arabië is de zevenvoudig wereldkampioen op gelijke hoogte gekomen met Max Verstappen. De Limburger van Red Bull Racing werd tweede in de race op het Jeddah Corniche Circuit, die bol stond van de incidenten en controverses. Valtteri Bottas eindigde als derde.

De titelstrijd bereikte een kookpunt op de baan in Djedda, met rechtstreekse duels tussen Hamilton en Verstappen, aanvaringen, klagende teams en coureurs, en uiteindelijk een tijdstraf voor de Nederlander. Na de race kreeg Verstappen nog een tweede tijdstraf, maar daarmee veranderde niets aan de uitslag.

Omdat Hamilton naast de zege ook het punt voor de snelste ronde pakte, reizen beide coureurs met 369,5 punt af naar de slotrace in Abu Dhabi. Het was de achtste overwinning van het seizoen voor Hamilton. Verstappen heeft negen zeges. Daarmee heeft de Nederlander in de slotrace een klein voordeel en verovert hij de wereldtitel als beide coureurs met een gelijk puntenaantal eindigen.

Doordat de race veel incidenten kende, waren er twee herstarts vanwege een rode vlag en maar liefst vier virtual safetycar-situaties. Achter het trio op het podium werd Esteban Ocon in de Alpine vierde, omdat hij op de valreep zijn derde positie verloor aan Bottas. Daniel Ricciardo werd in de McLaren vijfde.

Top tien GP van Saoedi-Arabië

  • 1. Lewis Hamilton (Mercedes)
  • 2. Max Verstappen (Red Bull)
  • 3. Valtteri Bottas (Mercedes)
  • 4. Esteban Ocon (Alpine)
  • 5. Daniel Ricciardo (McLaren)
  • 6. Pierre Gasly (AlphaTauri)
  • 7. Charles Leclerc (Ferrari)
  • 8. Carlos Sainz (Ferrari)
  • 9. Antonio Giovinazzi (Alfa Romeo)
  • 10. Lando Norris (McLaren)

Start verloopt nog relatief rustig

Hamilton (pole), Bottas (p2) en Verstappen (p3) kenden alle drie een goede start, waardoor er in de eerste bocht geen schermutselingen waren. Wel moest Pérez zwaar in de remmen om zijn Nederlandse teamgenoot niet aan te tikken.

Hamilton kon het tempo vanaf de koppositie controleren, terwijl Bottas weinig moeite had om Verstappen achter zich te houden. Zo leek de strijd om de podiumplaatsen beslecht te worden in de eerste en enige serie pitstops, tot Mick Schumacher in de snelle bocht 22 de controle over zijn auto verloor en hard in de bandenstapels klapte.

In eerste instantie kwam alleen de safetycar de baan op, waardoor Mercedes besloot om beide coureurs binnen te halen om de mediumbanden in te wisselen voor nieuwe harde banden. Verstappen bleef buiten, wat al snel een enigszins gelukkige maar ook juiste keuze bleek.

Bij de start moest Verstappen genoegen nemen met de derde plaats

Bij de start moest Verstappen genoegen nemen met de derde plaats
Bij de start moest Verstappen genoegen nemen met de derde plaats
Foto: Getty Images

Rode vlag komt Verstappen goed uit

Wedstrijdleider Michael Masi legde namelijk alsnog de hele wedstrijd stil, om de auto van Schumacher op te ruimen en de bandenstapels te herstellen. In de reglementen staat dat er tijdens zo'n rodevlagsituatie banden mogen worden gewisseld terwijl de auto's in de pitsstraat staan. Verstappen kreeg daarom nieuwe banden en kon tegelijkertijd de leiding behouden.

Bij de herstart verloor de Nederlander echter alweer de leiding, omdat Hamilton vanaf de tweede plaats veel beter wegkwam. Verstappen remde daarop extreem laat en probeerde zijn auto bij het insturen van de eerste bocht naar links nog naast die van zijn titelrivaal te krijgen. Daarbij ging hij Hamilton wel voorbij, maar kwam hij ook buiten de baan.

Terwijl Verstappen zijn Britse tegenstrever ophield, kwam Esteban Ocon tussen de twee in te rijden. Verder naar achter botste Charles Leclerc tegen Pérez, een crash waarbij ook Nikita Mazepin en George Russell betrokken waren. Dit keer legde de wedstrijdleiding de race direct stil.

Verstappen en Hamilton in duel in de eerste bocht

Verstappen en Hamilton in duel in de eerste bocht
Verstappen en Hamilton in duel in de eerste bocht
Foto: Getty Images

Verstappen moet plaats teruggeven

De wedstrijdleider gaf Verstappen vervolgens direct de mogelijkheid om Hamilton diens plaats terug te geven, waardoor Ocon de pole voor de herstart cadeau kreeg. Hamilton begon de tweede herstart als tweede, Verstappen als derde.

De Nederlander had op nieuwe mediumbanden een geweldige start en passeerde Hamilton aan de binnenkant, terwijl die zich vooral op Ocon focuste. Verstappen greep de leiding en kreeg zijn titelrivaal, die afrekende met Ocon, al snel achter zich aan.

Ondanks maar liefst vier virtual safetycars volgde er een relatief rustige fase, waarin Verstappen concurrent Hamilton achter zich wist te houden. Die rust duurde niet lang.

Verstappen wil Hamilton zijn positie teruggeven, maar de Brit rijdt achter op de Red Bull

Verstappen wil Hamilton zijn positie teruggeven, maar de Brit rijdt achter op de Red Bull
Verstappen wil Hamilton zijn positie teruggeven, maar de Brit rijdt achter op de Red Bull
Foto: Getty Images

Hamilton rijdt achter op Verstappen

Hamilton naderde Verstappen in ronde 36 en kreeg de kans op een aanval in de eerste bocht. De Nederlander verdedigde iets te fel, waardoor beide coureurs rechtdoor schoten. Verstappen kreeg daarop van zijn team te horen dat hij Hamilton voorbij moest laten en ging van het gas. Daar leek de Mercedes-kopman niet helemaal op te rekenen. Hamilton twijfelde en reed vervolgens achter op Verstappen. Daarbij raakte de Mercedes-voorvleugel beschadigd.

Er volgde een warrige situatie waarin de wedstrijdleiding de controle enigszins leek te verliezen. Verstappen liet Hamilton twee keer voorbij en de Red Bull-coureur kreeg ook nog vijf seconden tijdstraf voor het duel tussen de twee een paar ronden eerder.

Uiteindelijk liet Verstappen Hamilton dan definitief voorbij, waarna zijn mediumbanden versleten waren. Hamilton had de harde banden onder zijn auto en kon niet meer worden bijgehaald, waardoor hij ondanks schade aan zijn auto probleemloos naar de finish kon rijden.

Verstappen had mede door zijn tijdstraf van vijf seconden ook niet de ruimte om nog een poging te doen voor de snelste rondetijd. Na de race kreeg de Limburger nog een tweede tijdstraf, maar die veranderde niets aan de uitslag. Daardoor reizen beide kemphanen met een gelijk aantal punten af naar Abu Dhabi.