Na bijna vier maanden uitstel vanwege de coronacrisis gaat zondag eindelijk het Formule 1-seizoen 2020 van start. In een drieluik zetten we op een rijtje hoe de teams ervoor staan. In aflevering drie zijn dat de topteams Mercedes, Ferrari en uiteraard Red Bull Racing, dat met Max Verstappen serieus wil strijden om het wereldkampioenschap. Met deze informatie ben je klaar voor het nieuwe seizoen en optimaal voorbereid voor het NUsport GP-spel.

Mercedes: nog steeds 'on top of the game'

Niemand twijfelt eraan of Mercedes in 2020 weer vooraan te vinden is. Regerend wereldkampioen Lewis Hamilton en 'tweede man' Valtteri Bottas beschikken over een aangescherpte nieuwe auto, die vooral een evolutie is ten opzichte van vorig seizoen. Maar er zijn ook nieuwe vondsten.

Het inmiddels veelbesproken revolutionaire stuursysteem van de W11 is een uitroepteken en vraagteken ineen. Een uitroepteken omdat de vondst, waarmee de coureurs door te trekken of te duwen aan het stuurwiel de stand van de voorwielen kunnen veranderen, typische Formule 1-vindingrijkheid is. Het is nu de vraag hoeveel effect deze vondst gaat sorteren. En of de andere teams niet succesvol de legaliteit aanvechten.

Mercedes maakte ook werk van de achterwielophanging, die zo is geconstrueerd dat de verschillende armen waaraan het wiel vastzit, minder in de weg zitten voor de rijwind. Het bewijst dat de regerend constructeurskampioen nog steeds 'on top of the game is'.

Verloopt dan alles soepel? Nee, er waren tijdens de wintertests in Barcelona best veel problemen met de nieuwe motor. En niet alleen bij Mercedes, maar ook bij het klantenteam Williams. Daar is tijdens de afgelopen maanden zonder twijfel alles aan gedaan. Het kampioensteam is bovendien 'gewoon' doorgegaan met ontwikkelen, dus in Oostenrijk staat een andere auto aan de start dan in Australië de bedoeling was. Dit geldt overigens voor bijna alle teams.

Krijgt Hamilton of Bottas een plek in jouw team? Schrijf je hier in voor het NUsport GP-spel.

Lewis Hamilton in de Mercedes W11, die dit seizoen een zwarte basiskleur heeft als steun in de strijd tegen racisme (Foto: Pro Shots)

Red Bull Racing: Verstappen straalt tevredenheid uit

Op basis van de wintertests is het Red Bull Racing van Max Verstappen de grote uitdager van Mercedes. Het lijkt er op dat het technische team van ontwerper Adrian Newey erin is geslaagd om vooral het bochtengedrag van de auto te verbeteren. En belangrijker: Red Bull had een uitstekende voorbereiding, beter dan de afgelopen jaren.

De Red Bull van Verstappen en teamgenoot Alexander Albon ging in Barcelona indrukwekkend door de bochten. Het is nu de vraag hoe dat zondag uitpakt bij de Grand Prix van Oostenrijk, waar het circuit er totaal anders uitziet met veel haakse bochten en veel stukken volgas.

Daarnaast is nog onduidelijk in hoeverre Honda het gat verder heeft weten te dichten naar de Mercedes- en Ferrari-motor. Het goede nieuws is wel dat de Japanners deels gewoon door konden werken in coronatijd, en Red Bull dus over een verbeterde versie van de krachtbron kan beschikken.

Dat, en de tevredenheid die Verstappen en zijn team tijdens de testdagen uitstraalden is een voorzichtige indicatie dat de RB16 het Mercedes in 2020 weleens heel lastig kan gaan maken.

Krijgt Verstappen of Albon een plek in jouw team? Schrijf je hier in voor het NUsport GP-spel.

Max Verstappen in de Red Bull RB16 (Foto: Pro Shots)

Ferrari: Vettel en Leclerc temperen verwachtingen

Achter de kansen van Ferrari in 2020 staat nog een klein vraagteken. Tijdens de wintertests kwam het Italiaanse team bijna verlegen voor de dag, met weinig indrukwekkende rondetijden. Sebastian Vettel en Charles Leclerc deden evenals teambaas Mattia Binotto daarom een poging om de verwachtingen te temperen.

Ondertussen is Ferrari er wel in geslaagd om het zwakke punt van 2019, een groot gebrek aan neerwaartse kracht, aan te pakken. De SF1000 gaat beter door de bochten, maar levert wel wat topsnelheid in op het rechte stuk, al dan niet door de beperkingen die het gevolg zijn van het vermeende valsspelen met de brandstofsensor in 2019.

Ondanks de lage verwachtingen waren de tijden in de race-simulaties lang zo slecht niet, dus de vraag is hoe dik het rookgordijn is dat Ferrari heeft opgeworpen. Ook in aanloop naar Oostenrijk werden de verwachtingen nadrukkelijk getemperd. Door alle rook heenkijkend kan de conclusie niet anders zijn dan dat Ferrari over de hele het derde team is. Anderzijds stond Charles Leclerc vorig jaar op pole op de Red Bull Ring en won hij bijna de race. Tot Verstappen daar een ferm stokje voor stak.

Voor Leclerc wordt 2020 sowieso een van de belangrijkste seizoenen uit zijn loopbaan. Bij muzikanten is het tweede album vaak het lastigste. De Monegask begint aan zijn tweede seizoen, na een jaar waarin hij het team naar zijn hand zette. Het verschil met 2019 is dat hij nu een ervaren teamgenoot moet verslaan die in zijn laatste seizoen bij de Scuderia niet zo veel meer te verliezen heeft. Game on.

Krijgt Leclerc of Vettel een plek in jouw team? Schrijf je hier in voor het NUsport GP-spel.

Sebastian Vettel in de Ferrari SF1000 (Foto: Getty Images)

Speel mee met het NUsport GP-spel! Voor de appgebruikers: tik hier.