De Grand Prix van Japan van dit weekend geldt voor Honda als thuisrace. Met Max Verstappen en Red Bull keerde de motorfabrikant dit jaar terug in de top van de Formule 1. Waarom is het voor Honda zo belangrijk om te slagen in de koningsklasse van de autosport?

"Laat ik vooropstellen dat het voor iedere firma belangrijk is om succes te hebben in de Formule 1", zegt Kees van de Grint in gesprek met NUsport. De Rotterdammer was jarenlang in dienst bij het Japanse bandenmerk Bridgestone en maakte bij Ferrari de gloriejaren van Michael Schumacher van dichtbij mee.

"Alle ogen zijn op de Formule 1 gericht en daar kijken de meeste mensen naar, maar voor Japanners gaat het nog iets verder. Het is in de Japanse cultuur haast dodelijk om gezichtsverlies te lijden. Daar zijn ze ontzettend bang voor. Tegelijkertijd zijn het van nature winnaars en kunnen ze moeilijk tegen hun verlies."

Toen Honda aankondigde terug te keren in de Formule 1, lag het niet voor de hand dat het successen zou gaan boeken met Red Bull Racing. De motorfabrikant ging in eerste instantie met McLaren in zee en hoopte op een herhaling van het succes van Ayrton Senna: de legendarische Braziliaan veroverde met McLaren-Honda in 1988, 1990 en 1991 de wereldtitel.

Ruim een kwart eeuw later eindigde het vernieuwde huwelijk tussen McLaren en Honda in een vechtscheiding. Het dieptepunt werd tijdens het eerste seizoen (2015) al bereikt toen coureur Fernando Alonso uitgerekend tijdens de Grand Prix van Japan de eigen Honda-motor met een GP2-krachtbron vergeleek. De tweevoudig kampioen deed hardop zijn beklag over de boordradio, waardoor Honda voor het oog van miljoenen televisiekijkers werd gekleineerd.

De samenwerking tussen Fernando Alonso, Honda en McLaren werd geen succes. (Foto: Pro Shots)

'Kan met populaire Verstappen de kant van Senna op gaan'

Na nog twee jaar aanmodderen bij McLaren, ging Honda eind 2017 in zee met Red Bull. In eerste instantie alleen om motoren te leveren aan dochterteam Toro Rosso, maar Red Bull zag genoeg potentie om in 2019 ook voor het vlaggenschip Honda-krachtbronnen te gaan gebruiken. Na negen races stond Honda tijdens de Grand Prix van Oostenrijk met Verstappen voor het eerst sinds 2006 weer op de hoogste trede van het podium.

De Japanse engineers in de Red Bull-pitbox waren tot tranen geroerd. "Japanners zijn er meestal goed in om hun ware emoties te verbergen", vervolgt Van de Grint. "Maar na jaren van tegenslag kwam het er daar in Oostenrijk allemaal uit. De tegenvallende periode bij McLaren maakte het succes achteraf alleen maar mooier."

Mede door die zege is Verstappen hard op weg om in Japan een ware volksheld te worden. Tijdens dit Grand Prix-weekend op Suzuka lopen duizenden Japanners in oranje shirts, dragen ze Red Bull-helmen en hangen er tal van Verstappen-spandoeken aan de tribunes.

"In Japan wordt iedereen die buitengewoon presteert op handen gedragen. Kijk bijvoorbeeld naar Anton Geesink. Het kent geen grenzen hoe de Japanners hem nog steeds adoreren."

"Ik heb de tijd van Senna ook nog meegemaakt en hij was niet alleen in Brazilië, maar ook in Japan een volksheld. Als je ziet hoe populair Verstappen nu al is en ervan uitgaat dat hij nog meer successen gaat boeken, dan kan het met hem ook die kant op gaan."

Toekomst van Honda in Formule 1 nog onzeker

Hoewel Honda, Verstappen en Red Bull het vertrouwen in elkaar hebben uitgesproken, is het nog niet zeker dat alle partijen na 2020 - dan lopen de belangrijkste contracten af - met elkaar doorgaan. Dat komt deels doordat de Formule 1-regels vanaf 2021 nog niet zijn vastgelegd, maar het hangt ook af van de koers die Honda gaat varen.

"De mensen die dicht op het Formule 1-project staan, zullen waarschijnlijk door willen gaan", aldus Van de Grint. "Maar mogelijk hebben de geldverstrekkers andere ideeën. Dat heeft vooral met bedrijfspolitiek te maken. Hoe kijkt de directie bijvoorbeeld tegen milieuzaken aan? Het kan zijn dat zo'n argument zwaar weegt."

"Bij ons was het destijds ook opeens klaar bij Bridgestone. Dat had weinig te maken met de resultaten en kwam vooral door de bedrijfspolitiek. Er zal in ieder geval op korte termijn een keuze moeten worden gemaakt."

De kwalificatie voor de Grand Prix van Japan is vanwege tyfoon Hagibis verplaatst van zaterdag naar zondag (3.00 uur Nederlandse tijd). De race gaat zondag om 7.10 uur van start.

Max Verstappen is in korte tijd razend populair geworden in Japan. (Foto: Red Bull Content Pool)