Formule 1-legende Niki Lauda is in de nacht van maandag op dinsdag op zeventigjarige leeftijd overleden. De drievoudig wereldkampioen in de koningsklasse van de autosport kampte al langere tijd met gezondheidsproblemen.

Arts Walter Klepetko bevestigde het overlijden van Lauda na berichtgeving van Oostenrijkse media. De Formule 1-legende overleed in een privékliniek in Zwitserland, waar hij dialysebehandelingen vanwege nierproblemen onderging.

"In diepe rouw maken wij bekend dat onze geliefde Niki op maandag 20 mei in het bijzijn van zijn familie is ingeslapen. Zijn uitzonderlijke successen als sportman en zakenman zijn en blijven onvergetelijk", liet een woordvoerder van de luchtvaartmaatschappij Laudamotion namens de familie weten.

"Zijn onstilbare dadendrang, zijn rechtlijnigheid en zijn moed blijven een voorbeeld en maatstaf voor ons allen. Hij was een liefdevolle echtgenoot, vader en grootvader. We zullen hem zeer missen."

Lauda was aan het revalideren van een dubbele longtransplantatie, die hij vorig jaar augustus onderging. In januari van dit jaar belandde Lauda nog op de intensive care, omdat hij tijdens zijn revalidatie griep kreeg.

Niki Lauda als actief Formule 1-coureur in 1983. (Foto: Pro Shots)

Leven lang gezondheidsproblemen na crash in 1976

Lauda boekte in zijn loopbaan vele successen, maar hij staat bij veel mensen vooral bekend om zijn ernstige ongeluk op 1 augustus 1976 tijdens de Grand Prix van Duitsland. Na een crash vatte zijn auto vlam en dreigde hij levend te verbranden, maar Lauda kon op het laatste moment gered worden.

De Oostenrijker, die aan het ongeluk de rest van zijn leven ernstige brandwonden en gezondheidsproblemen overhield, zat zes weken later alweer achter het stuur tijdens de Grand Prix van Italië en reed toen in zijn Ferrari naar de vierde plek.

Dat jaar miste Lauda de wereldtitel op één punt, maar een jaar later bezorgde hij de Italiaanse renstal wel de wereldtitel en groeide hij uit tot een legende.

Lauda schreef 25 races op zijn naam

Lauda werd in totaal drie keer wereldkampioen in de Formule 1. In 1975 en 1977 deed hij dat namens Ferrari en in het jaar 1984 in dienst van McLaren. Lauda won zijn eerste race in 1974 in Spanje en wist daar in zijn loopbaan nog 24 Grand Prix-zeges aan toe te voegen.

Zijn 25e en laatste overwinning was in 1985 op het circuit van Zandvoort. Lauda staat nog steeds bekend als de laatste winnaar van een Nederlandse Formule 1-race. In mei 2020 krijgt hij een opvolger, want dan keert de Grand Prix van Zandvoort voor het eerst sinds 1985 terug op de kalender.

Na zijn racecarrière zette Lauda diverse luchtvaartmaatschappijen op, waarvan Laudamotion de laatste was. Hij was als adviseur betrokken bij Ferrari en werd later teambaas bij het Formule 1-team van Jaguar. Sinds september 2012 was hij in een adviserende rol betrokken bij Mercedes.

Niki Lauda. (Foto: ANP)