Max Verstappen is zondag in de eerste race met de nieuwe Honda-motor van Red Bull Racing als derde gefinisht. De Grand Prix van Australië werd gewonnen door Valtteri Bottas van Mercedes.

De 29-jarige Fin veroverde bij de start de leiding op wereldkampioen Lewis Hamilton en reed soeverein naar de winst. Het is de vierde zege in zijn carrière en zijn eerste sinds de slotrace van 2017.

Verstappen wist het Ferrari-duo Sebastian Vettel (vierde) en Charles Leclerc (vijfde) voor te blijven in Melbourne. Zijn beste prestatie op Albert Park was tot dusver een vijfde plek van twee jaar geleden.

Het is de zesde podiumplaats op rij voor Verstappen, die bij de laatste vijf races van vorig seizoen ook steeds bij de eerste drie eindigde. Van alle coureurs heeft hij momenteel de langste reeks podiumplaatsen in handen.

Hamilton eindigde kort voor Verstappen op de tweede plaats, zodat Mercedes bij de eerste race van het jaar direct de eerste twee plekken voor zich opeiste.

Bottas greep bij de start de leiding, Ricciardo (links) verloor zijn voorvleugel. (Foto: Pro Shots)

Top tien Grand Prix Australië

  • 1. Valtteri Bottas (Mercedes)
  • 2. Lewis Hamilton (Mercedes)
  • 3. Max Verstappen (Red Bull Racing)
  • 4. Sebastian Vettel (Ferrari)
  • 5. Charles Leclerc (Ferrari)
  • 6. Kevin Magnussen (Haas)
  • 7. Nico Hülkenberg (Renault)
  • 8. Kimi Räikkönen (Alfa Romeo)
  • 9. Lance Stroll (Racing Point)
  • 10. Daniil Kvyat (Toro Rosso)

Ricciardo verliest voorvleugel bij start

Bottas was bij de start sneller weg dan zijn teamgenoot Hamilton, die van poleposition begon. De Fin dook als eerste de bocht in en reed daarna langzaam maar zeker weg bij de concurrentie.

Daniel Ricciardo verloor bij de start van zijn thuisrace zijn complete voorvleugel, waardoor hij bij zijn eerste race voor Renault direct de pits in moest. Ook de achteraan gestarte Robert Kubica raakte een vleugel kwijt en moest naar binnen.

Na elf rondes werd Carlos Sainz de eerste uitvaller van het jaar, toen de Renault-motor in zijn McLaren vlam vatte. Halverwege de race vielen ook Ricciardo en Romain Grosjean (Haas) uit met technische mankementen.

Verstappen kwam in de 24e van de 58 rondes aan de leiding, doordat achtereenvolgens Vettel, Hamilton en Bottas een pitstop hadden gemaakt. Twee rondes later ging de Limburger zelf naar binnen en kwam hij als vijfde terug de baan op.

Verstappen passeert Vettel op nieuwere banden

Kort daarna liet ook Leclerc zijn banden wisselen, waardoor Verstappen weer vierde lag. Op zijn nieuwere banden dichtte de coureur van Red Bull het gat met Vettel, die de Nederlander al snel voorbij moest laten gaan.

Vervolgens reed Verstappen lange tijd op zo'n 1,5 seconde van Hamilton, die erin slaagde om hem buiten de DRS-zone van één seconde te houden. Met tien rondes te gaan schoot Verstappen rechtdoor in de eerste bocht, waardoor hij kostbare seconden verloor op Hamilton en de strijd om de tweede plek moest staken.

Ondanks die kleine misser kon Verstappen terugkijken op een uitstekende race. Zijn prestatie stond in schril contrast met die van zijn teamgenoot Pierre Gasly, die bij zijn debuut voor Red Bull als zeventiende moest starten en niet verder kwam dan de elfde plek en zonder WK-punten bleef.

In de slotrondes knokte Verstappen nog met Bottas om de snelste rondetijd, die dit jaar een extra WK-punt oplevert. De coureur van Mercedes wist ook die strijd in zijn voordeel te beslissen en gaat met 26 punten aan de leiding in de WK-stand.

Hamilton, Bottas en Verstappen op het podium in Melbourne. (Foto: Getty Images)