Formule 1-directeur Ross Brawn vindt dat Max Verstappen zondag in de Grand Prix van Japan namens Red Bull Racing heeft bewezen dat het Oostenrijkse team de concurrentie aankan met Mercedes en Ferrari.

"Verstappen liet op het circuit van Suzuka zien dat Red Bull onder gelijke omstandigheden kan vechten met Ferrari en met de Mercedes van Valtteri Bottas", zegt Brawn dinsdag tegen Motorsport.com.

"Hij kon Bottas in de slotfase zelfs onder druk zetten voor de tweede plek, al kreeg hij nooit echt de kans om hem in te halen."

De 21-jarige Verstappen botste zondag in het begin van de race met Kimi Räikkönen van Ferrari en kreeg daarvoor een tijdstraf. Later kwam de Red Bull-coureur ook in aanraking met Räikkönens teamgenoot Sebastian Vettel, maar dat werd beoordeeld als een race-incident.

Red Bull moest het dit seizoen vooral wat snelheid betreft vaak afleggen tegen Mercedes en Ferrari. Dat is terug te zien in de WK-stand, waar Lewis Hamilton namens Mercedes leidt, voor Vettel, Bottas en Räikkönen.

'Verstappen was Ferrari's ergste nachtmerrie'

Räikkönen en Vettel werden mede door de aanvaringen met Verstappen vijfde en zesde in Japan. "Verstappen werd de ergste nachtmerrie van Ferrari op Suzuka", constateert directeur Brawn, die denkt dat het seizoen voor Red Bull met een sterkere motor anders was verlopen.

"Red Bull betreurt zonder enige twijfel alle betrouwbaarheidsproblemen die ze met Renault hebben nu de samenwerking - die zo veel succes en glorie heeft opgeleverd - ten einde komt."

Verstappens teamgenoot Daniel Ricciardo is de laatste maanden het voornaamste slachtoffer van problemen met de motor. Zaterdag viel de Australiër tijdens Q2 van de kwalificatie niet voor het eerst dit seizoen uit.

Het Formule 1-seizoen gaat volgende week zondag verder met de Grand Prix van de Verenigde Staten. De race op het Circuit of the Americas begint om 20.10 uur. Vervolgens staan nog de Grands Prix van Mexico, Brazilië en Abu Dhabi op het programma.