​Max Verstappen heeft in de nacht van donderdag op vrijdag (Nederlandse tijd) de zesde tijd neergezet in de eerste vrije training voor de Grand Prix van Japan.

De 21-jarige Limburger van Red Bull Racing klokte op softs een snelste rondetijd van 1.29,841. Daarmee was hij ruim een seconde langzamer dan Mercedes-coureur Lewis Hamilton, die de snelste tijd neerzette in Suzuka (1.28,691).

Zijn Finse teamgenoot Valtteri Bottas (1.29,137) eindigde de eerste sessie als tweede, terwijl de top vijf werd gecompleteerd door Daniel Ricciardo (1.29,373) en Ferrari-coureurs Kimi Räikkönen (1.29,627) en Sebastian Vettel (1.29,685).

Daarmee werden de verschillen tussen Mercedes, dat de laatste jaren domineert in Japan, en Ferrari direct duidelijk. Hamilton en Bottas noteerden hun beste tijden zelfs op hardere banden dan Vettel en Räikkönen (softs om supersofts).

Verstappen gaat voor top vijf

Verstappen eindigde de laatste twee edities van de Grand Prix van Japan als tweede, maar de Nederlander verwacht niet dat hij die prestatie kan evenaren. Hij heeft zich voor dit jaar de vijfde plek ten doel gesteld.

Hamilton hoopt in Japan een nieuwe stap naar zijn vijfde wereldtitel te zetten. De 33-jarige Brit heeft met nog vijf Grands Prix te gaan een voorsprong van liefst vijftig punten op Vettel. Er zijn nog maximaal 125 punten te verdienen voor de WK-stand.

Later op vrijdagochtend staat ook de tweede vrije training op het programma in Suzuka. De derde sessie en de kwalificatie worden zaterdag afgewerkt en de race begint zondag om 07.10 uur.