Mercedes-teambaas Toto Wolff verdedigt zijn teamorders van zondag bij de Grand Prix van Rusland, al vond hij het moeilijk om Valtteri Bottas niet te laten winnen. Nu moest de Fin in Sochi voorrang verlenen aan teamgenoot Lewis Hamilton, die de winst pakte en hard op weg is naar de wereldtitel.

"Iemand moet af en toe de 'bad guy' zijn en vandaag was ik dat", aldus Wolff over zijn beslissing. Bottas lag op het betreffende moment, halverwege de race, tweede achter Max Verstappen, die nog naar de pits moest.

De drievoudig Grand Prix-winnaar kreeg de opdracht om zijn Britse teamgenoot en leider in het WK-klassement voorbij te laten gaan. Hamilton reed vervolgens naar de zege en vergrootte zo zijn voorsprong op rivaal Sebastian Vettel, die achter Bottas derde werd.

"Je moet de afweging maken", vindt Wolff. "Wil je de slechterik zijn op zondagavond, om de juiste redenen, of wil je de sukkel zijn in Abu Dhabi aan het einde van het seizoen? Ik ben liever vandaag de 'bad guy' dan de sukkel aan het eind van het jaar."

Hamilton leeft mee met Bottas

De gedachte achter de teamorder was volgens Wolff om het risico dat Hamilton punten zou verspelen zo klein mogelijk te maken, zeker nu Bottas geen titelkandidaat meer is. De Oostenrijker beseft dat sommigen het een onsportief besluit vinden om Bottas zijn eerste GP-zege van het seizoen te ontnemen.

"Rationeel gezien was het het juiste om te doen. Ons sporthart zegt 'nee'. Maar als we aan het eind van het seizoen drie of vijf punten tekortkomen, dan ben je de grootste sukkel dat je de individuele race van Valtteri voorrang hebt gegeven boven het kampioenschap."

Volgens de teambaas begrijpt Bottas het besluit, hoewel hij het niet leuk vindt. Bottas sprak na afloop al van een "zware dag". "Iedereen zag wat er gebeurde. Het is moeilijk voor me."

Zelfs Hamilton had moeite om blij te zijn. "Normaal ben ik buiten zinnen van vreugde na een zege, maar ik begrijp hoe moeilijk dit is voor Valtteri", aldus de viervoudig wereldkampioen, die met nog vijf races te gaan een voorsprong van vijftig punten op Vettel heeft.

De volgende Grand Prix is komend weekend in Japan. Daarna volgen races in de Verenigde Staten (21 oktober), Mexico (28 oktober) en Brazilië (11 november) en de afsluiting van het seizoen in Abu Dhabi is op 25 november.