Mercedes-teambaas Toto Wolff vindt het eeuwig zonde dat Pascal Wehrlein komend jaar waarschijnlijk niet in de Formule 1 te bewonderen is. De Duitser moet zijn stoeltje bij Alfa Romeo Sauber afstaan aan Charles Leclerc.

Onbegrijpelijk, vindt Wolff. "Hij verdient het om in de Formule 1 te rijden, hij heeft exceptioneel gepresteerd", zegt de Oostenrijker tegen Motorsport.com over zijn protegé uit het Mercedes-opleidingsprogramma.

Wehrlein pakte in het voorbije slechts vijf punten en eindigde daarmee op de achttiende plek in het wereldkampioenschap. Alfa Romeo Sauber, dat de banden met Mercedes' concurrent Ferrari verder aan wil halen, schoof daarop de jonge Formule 2-kampioen Leclerc (20) naar voren.

Omdat Williams het laatste beschikbare stoeltje voor 2018 waarschijnlijk aan Sergey Sirotkin gunt, lijkt er komend seizoen geen plaats voor Wehrlein. "Hij zit in een lastige positie", constateert Wolff. "Er is geen ruimte voor hem als ook Williams de deur dichtgooit."

"Maar Pascal hoort in de Formule 1 thuis en heeft de potentie om een succesvolle coureur te worden. Er zijn, ook om andere dan sportieve redenen, minder deuren voor hem opengegaan dan wij gehoopt hadden."

Wehrlein debuteerde in 2016 als vaste coureur bij Manor, maar moest door het faillissement van de Britse renstal op zoek naar een nieuwe werkgever. De Duitser kreeg vervolgens de kans van Sauber, maar moet ook daar dus al na één seizoen wijken.