Red Bull Racing hoopt Max Verstappen en teamgenoot Daniel Ricciardo tot minimaal het einde van het jaar 2020 te behouden.

Het huidige contract van Ricciardo loopt na 2018 af. Het is onbekend tot wanneer Verstappen precies vastligt. Naar verluidt heeft hij een verbintenis tot eind 2019, waarin mogelijk wel een clausule is opgenomen om eerder te vertrekken.

"Het moge duidelijk zijn dat wij absoluut de intentie hebben om beide coureurs te behouden tot, laten we zeggen, 2020", zegt teambaas Christian Horner maandag tegen Motorsport.

Ricciardo maakte voor de start van het seizoen 2014 de overstap van opleidingsteam Toro Rosso naar Red Bull. Verstappen volgde dat voorbeeld door tijdens het jaar 2016 dezelfde weg te bewandelen.

Mocht Verstappen of Ricciardo Red Bull toch verlaten, dan houdt de Oostenrijkse renstal Carlos Sainz als vervanger achter de hand. De Spanjaard wordt vanaf de eerstvolgende Grand Prix in de Verenigde Staten uitgeleend aan Renault, maar kan bij een mogelijk vertrek van Ricciardo of Verstappen naar Red Bull verhuizen. Sainz debuteerde net als Verstappen in 2015 voor Toro Rosso.

"Ik wil Carlos als optie achter de hand houden, mocht een van de huidige coureurs na volgend jaar niet meer bij ons rijden", verklaart Horner. "We willen echter absoluut vasthouden aan Ricciardo en Verstappen. Beiden voelen zich goed bij het team."

Dubbel podium

Red Bull wist zondag bij de Grand Prix van Japan voor het eerst in het hybride tijdperk - sinds 2014 - voor de tweede keer op rij een dubbel podium te bemachtigen. In Maleisië vorige week won Verstappen en werd Ricciardo derde. In Japan finishte de 20-jarige Nederlander als tweede en kwam de 28-jarige Australiër opnieuw als derde over de streep.

"Het is erg bemoedigend dat we er wederom in zijn geslaagd om samen op het podium terecht te komen", aldus Ricciardo op de site van Red Bull. "Beide wagens zijn erg betrouwbaar en bovendien erg snel."

Ricciardo heeft dan ook hoge verwachtingen van de slotfase van het seizoen. "We moeten in Austin en in Mexico in staat zijn om wederom strijd te leveren om de eerste plaatsen. Als we dit vasthouden, dan ziet het er erg goed voor ons uit."

Horner

Horner was erg tevreden over het optreden van Verstappen in Japan. "Hij kon vrij gemakkelijk in de buurt van Lewis Hamilton blijven. Aan het einde van de race zagen we dat er schade aan zijn band linksvoor verscheen. Desondanks wist hij Hamilton nog even in de problemen te brengen."

"Helaas reden er enkele achterblijvers in de weg in de laatste rondes. Anders had het een erg interessante finish kunnen worden. Maar we kunnen terugkijken op een fantastische prestatie van zowel Max als Daniel."

Er staan dit jaar nog vier Grands Prix op het programma. Behalve in de Verenigde Staten en Mexico worden de punten ook nog verdeeld in Brazilië en Abu Dhabi. De race in Amerika is op zondag 22 oktober.