Nico Rosberg is zondag voor het eerst wereldkampioen geworden in de Formule 1. Rivaal Lewis Hamilton won de Grand Prix van Abu Dhabi, maar Rosberg had genoeg aan de tweede plek. Max Verstappen eindigde als vierde.

De 31-jarige Rosberg wist voor de slotrace dat hij genoeg had aan een derde plek. Het werd nog even spannend omdat de top vier - met ook Sebastian Vettel en Verstappen - heel dicht bij elkaar zat in de slotfase, maar de Duitser stelde zijn top drie-positie veilig.

Hamilton had aan zijn vierde zege op rij en zijn tiende overwinning in 2016 niet genoeg om voor het derde jaar op rij wereldkampioen te worden. Rosberg heeft 385 punten na 21 races, terwijl zijn Mercedes-teamgenoot Hamilton op 380 punten eindigt.

Nico Rosberg treedt in de voetsporen van zijn vader Keke Rosberg, die zich in 1982 tot wereldkampioen kroonde in de Formule 1. De Rosbergs zijn het tweede vader-zoonduo dat beiden de titel heeft gepakt in de koningsklasse van de autosport. Eerder lukte dat Graham (1962 en 1968) en Damon Hill (1996).

Nico Rosberg is de derde Duitse wereldkampioen in de Formule 1 na Vettel (2010, 2011, 2012, 2013) en Michael Schumacher (1994, 1995, 2000, 2001, 2002, 2003, 2004). Hij is de eerste Duitser die de eindoverwinning pakt in een Duitse auto en met een Duitse motor.

De Grand Prix van Abu Dhabi in beeld

Ricciardo

Daniel Ricciardo (258 punten) was voor de slotrace al zeker van de derde plaats in de WK-stand. De teamgenoot van Verstappen bij Red Bull Racing werd vijfde in Abu Dhabi.

Vettel behield door zijn podiumplek op Yas Marina Circuit de vierde plek in de WK-stand, waardoor Verstappen als vijfde eindigt in zijn eerste seizoen bij een topteam.

Kimi Raikkonen (zesde), Nico Hülkenberg (zevende), Sergio Perez (achtste), Felipe Massa (negende) en Fernando Alonso (tiende) maakten de top tien vol in de laatste Grand Prix van het jaar.

Pitstop

Hamilton en Rosberg begonnen zondagmiddag respectievelijk van de eerste en de tweede plek op het Yas Marina Circuit en de Engelsman behield zijn leidende positie vrij simpel bij de start.

De Mercedes-coureurs gingen al in de zevende en de achtste ronde naar binnen voor hun eerste pitstop en dat pakte niet helemaal goed uit voor Rosberg. De Duitser kwam achter de nog niet gestopte Verstappen het circuit op en werd tien ronden lang opgehouden door de Nederlander.

Pas in de twintigste van in totaal 55 ronden wist Rosberg zijn grotere motorvermogen op het rechte stuk te gebruiken om Verstappen in te halen.

De tweede pitstops van de Mercedes-coureurs net over de helft van de race veranderden niks in de verhoudingen tussen de twee titelpretendenten, wat goed nieuws was voor Rosberg.

Leider Hamilton wist dat zijn rivaal nog minimaal twee plaatsen moest verliezen en leek daardoor in de slotfase tot ongenoegen van zijn team zijn enige troefkaart uit te spelen. De Engelsman reed niet maximaal door, waardoor Vettel en Verstappen aan de staart van Rosberg kwamen. De Duitser liet zich zijn eerste wereldtitel echter niet afpakken.

Verstappen

Verstappen had geen geweldige start vanaf de zesde positie en werd direct voorbijgereden door Hülkenberg. De Nederlander raakte in de eerste bocht de Force India van de Duitser, spinde en moest helemaal achter aan het veld aansluiten.

Verstappen begon zo net als twee weken geleden in de slotfase van de Grand Prix van Brazilië aan een inhaalrace. Na zeven ronden was de 19-jarige Limburger al van de 22e naar de tiende plek geklommen en door de eerste pitstops van concurrenten lag Verstappen zelfs op de tweede plaats tussen Hamilton en Rosberg in.

In de 22e ronde, nadat Rosberg Verstappen eindelijk naar de derde plek had verwezen, maakte de Red Bull-coureur zijn eerste en enige pitstop.

De Nederlander reed na de tweede pitstop van Vettel in de 38e ronde voor de Duitser, maar de Ferrari-coureur ging op nieuwere banden Raikkonen, Ricciardo en Verstappen voorbij, waardoor Vettel en niet Verstappen naar het podium mocht.

Button

Jenson Button nam in mineur afscheid van de Formule 1. De 36-jarige Brit moest zijn McLaren in de dertiende ronde in de pitbox parkeren vanwege een mechanisch probleem.

De wereldkampioen van 2009, die in 2000 debuteerde in de Formule 1 en in totaal 305 races reed, maakt volgend jaar bij McLaren plaats voor de 24-jarige Belg Stoffel Vandoorne.

De Engelsman blijft nog wel als reservecoureur verbonden aan de Britse renstal, maar hij meldde in Abu Dhabi dat hij niet meer rekent op een rentree in de Formule 1.

De 35-jarige Massa nam met zijn negende plaats in Abu Dhabi ook afscheid van de sport. De Braziliaan, die in 2002 debuteerde in de Formule 1, reed 250 races en won elf Grands Prix.