'Verstappen laat zien nu al heel volwassen te zijn'

Red Bull-teambaas Christian Horner is zeer positief over Max Verstappen. De jonge Nederlander doet het volgens Horner geweldig met opleidingsteam Toro Rosso, dat het grote Red Bull Racing het leven dit seizoen geregeld zuur maakt, al zit Red Bull volgens Horner weer in de lift.

Na acht races staat de 17-jarige Verstappen veertiende in het WK. Verstappen scoorde tien punten dankzij een zevende plek in Maleisië en een achtste plaats in Oostenrijk, maar maakte ook naam met sterke optredens in China, Monaco en Spanje.

Horner is onder de indruk van wat Verstappen laat zien met Toro Rosso. Met zijn eigen team gaat het, mede door problemen bij motorleverancier Renault, ondertussen minder goed. De formatie die van 2010 tot en met 2013 vier rijders- en constructeurstitels op rij claimde staat in 2015 slechts vierde. Red Bull-eigenaar Dietrich Mateschitz dreigde daardoor zelfs met een vertrek uit de Formule 1.

In een interview met NU.nl spreekt Horner over het 'grote talent' Verstappen, hoe het komt dat Toro Rosso soms beter presteert en de toekomst van Red Bull in de Formule 1.

Je zei eerder dat Verstappen en zijn teamgenoot Carlos Sainz het in de toekomst wel eens moeilijk kiezen kunnen maken wat betreft wie er voor Red Bull moeten rijden. Er bestaat inmiddels een aardige hype om Verstappen. Denk je dat die hype gerechtvaardigd is?
"Ik denk dat Max het geweldig doet. Hij heeft heel veel snelheid en als je daarbij ook kijkt naar hoe jong hij is en hoe weinig autosportervaring hij heeft, laat hij echt zien heel volwassen te zijn. Hij is een heel groot talent voor de toekomst."

Red Bull heeft de huidige coureurs Daniel Ricciardo en Daniil Kvyat van Toro Rosso door laten stromen. Hoe bepaal je of zo'n jongen er klaar voor is?
"We hebben heel veel data en kijken uiteraard naar hoe snel ze zijn en hoe ze met alles eromheen omgaan, zoals de druk. Toro Rosso heeft die jongens heel goed opgeleid. Net zoals ze daarvoor natuurlijk met Sebastian Vettel hebben gedaan."

Wat is belangrijker: dat een coureur flink gas kan geven, of het mentale aspect?
"Het is fifty-fifty, zou ik zeggen, zeker in de Formule 1 van vandaag de dag."

Wat moet Max doen om jou te overtuigen dat hij op termijn promotie verdient?
"Hij moet gewoon verder gaan zoals hij nu bezig is."

Red Bull-eigenaar Mateschitz dreigt met stopppen omdat de Renault-motor niet goed genoeg is en de regels het verbeteren ervan erg inperken. Wat kun je zeggen om Nederlandse fans gerust te stellen dat Red Bull blijft en er een plekje voor Max zal zijn?
"We willen blijven meedoen, maar moeten wel de kans hebben competitief te zijn. Red Bull is geen team zoals Williams of Sauber. Ons voortbestaan hangt niet af van de Formule 1. Het gaat ons erom dat de Formule 1 mensen aanspreekt, de top van de autosport is, en dat we weer competitief worden, waarbij de motor een grote rol speelt."

Over die motor gesproken: je zei laatst dat Red Bull met Renault blijft werken omdat jullie een contract hebben. Dat is niet bepaald hetzelfde als je vertrouwen uitspreken...
"Onze relatie met Renault is de laatste twee jaar op de proef gesteld, dat is duidelijk. Renault moet net zozeer vooruitgang maken met hun motor als wij met onze auto, dus we zitten in hetzelfde schuitje. Iedereen werkt echter keihard om de situatie te verbeteren."

Red Bull staat boven Toro Rosso in het WK, maar er zijn races waarin ze jullie het leven zuur maken. Hoe verklaar je dat?
"De technische regels zijn afgelopen winter op de schop gegaan. Toro Rosso is daar super goed mee omgegaan en heeft een goede auto gebouwd. Bij Red Bull hebben we meer last gehad van de restricties wat betreft aerodynamica. We hadden een bepaald concept waar onze auto omheen was gebouwd en dat hebben we om moeten gooien door de nieuwe regels voor de voor- en onderkant van de bolides. Het komt dus door een combinatie van factoren, maar we weten inmiddels waarom onze auto niet presteert zoals gedacht en zijn dat aan het oplossen. We hebben trouwens veel meer punten dan Toro Rosso, maar het klopt dat ze ons onder druk zetten. Dat soort onderlinge strijd is echter alleen maar goed."

Jullie enorm succevolle en hoog aangeschreven technisch directeur Adrian Newey heeft afgelopen winter een stapje teruggezet naar een adviseursrol. Hoe erg missen jullie hem?
"Adrian doet nu meer buiten de Formule 1, maar is ook nog wel erg betrokken en bepaalt in grote lijnen wat we met de auto doen. Hoewel Adrian niet meer zoveel achter de tekentafel zit als vroeger, hebben we nog wel veel profijt van de tijd die hij aan het team besteedt."

Heb je er vertrouwen in dat Red Bull terug kan keren aan de top?
"Absoluut. Dit zijn nog dezelfde mensen die met z'n allen vijftig races en vier dubbele wereldtitels hebben gewonnen. Ik vertrouw er volledig op dat we dit te boven komen."

Tip de redactie