Max Verstappen heeft in de Formule 1 in korte tijd al naam gemaakt met zijn spectaculaire inhaalacties. De 17-jarige Nederlander gelooft dat hij nog beter kan presteren nu de koningsklasse toe is aan de races in Europa.

Dat zegt Verstappen in een interview met NU.nl, voorafgaand aan de Grand Prix van Spanje.

Na vier overzeese races is de GP van zondag de eerste dit seizoen op Europese bodem. Op het circuit de Catalunya begint de jongeling vanaf de fraaie zesde plek, al vond hij zelf dat hij nog beter had gekund.

Verstappen kan in elk geval met een tevreden gevoel terugkijken op zijn eerste races voor Toro Rosso, waarbij de GP van Maleisië met een zevende plaats het hoogtepunt was.

De drie andere races werden voor de Nederlander gekenmerkt door motorproblemen. Telkens viel hij uit, maar hij maakte met zijn manier van rijden wel indruk. Dat laatste lukt hem in Spanje tot dusver ook.

In de vrije trainingen liet je al zien dat je hier snel bent: op vrijdag twee keer de zesde tijd, op zaterdag de achtste. Hebben jullie ondertussen ook vernieuwingen aan de auto kunnen testen?
"We hebben de nodige updates geprobeerd, daar was ik tevreden over. Ze droegen ook bij aan het tempo. Tot nu toe mag ik niet klagen over de snelheid. Op dit circuit is de motor minder gevoelig en zijn er veel snelle bochten. Dat ligt onze auto veel beter. Het gaat hier een stuk makkelijker dan in Bahrein."

In races lijk je meer van jezelf te kunnen laten zien dan in trainings- en kwalificatiesessies.
"Dat ligt er net aan. De afgelopen races hebben we juist veel problemen gehad met bijvoorbeeld de remmen, daardoor konden we niet direct aan de afstelling van de auto werken. Als dat wel lukt, gaat het gelijk goed. Dat zie je nu in Spanje."

In je Formule 3-seizoen van vorig jaar werd over jou gezegd: in de kwalificatie is hij goed, maar niet zo goed als in de race. Zie je dat zelf ook zo?
"In de kwalificatie moet gewoon alles kloppen om een goed rondje te rijden. Dat is niet zo makkelijk in een Formule 1-auto, omdat er veel meer complexe dingen aan zitten die op en top moeten functioneren. Ik denk dat het in de komende drie GP's iets makkelijker is om een goede kwalificatie te rijden. Maar racen vind ik leuker, dat ligt me beter. Ik hou er toch meer van om het gevecht aan te gaan, ook al kwalificeer ik me uiteraard altijd graag op een zo goed mogelijke positie.''

Hoe ver kun je gaan qua risico's tijdens een race?
"Tot je zelf denkt: dit is te ver. Maar die limiet zie ik al van te voren aankomen. Het hangt er ook van af hoe slim de andere rijder is. Als ik hem inhaal en hij de race wil uitrijden, stuurt hij niet eerder in. Als hij eruit wil liggen wel. Dat heb ik zelf niet in de hand. Ik moet ze gewoon verrassen, dan kunnen ze ook niet eerder insturen."

Je vader Jos leerde je in te halen op momenten dat anderen het niet verwachten. In hoeverre kun jij dat in de Formule 1?
"Als ik mezelf goed positioneer wel. De mooie inhaalacties tijdens de GP van China leken op wat ik in het karten deed. Natuurlijk is het moeilijker om uit te voeren. Op het laatste moment naar binnen sturen met een Formule 1-auto is lastiger, omdat het gewicht zich snel verplaatst en je makkelijk een wiel blokkeert. In China was het op het randje, maar het leek best wel op karten."

Hoe ga je om met je teamgenoot Carlos Sainz?
"We kunnen goed opschieten met elkaar. We halen het beste in elkaar naar boven en werken samen om de auto te verbeteren. Dat moeten we ook wel samen doen. We houden geen dingen voor elkaar geheim en delen veel gegevens. Onze rijstijlen verschillen wel iets van elkaar, dus we rijden nooit met dezelfde auto. Maar het is geen wereld van verschil, dat is wel zo handig."

Ben je inmiddels goed en wel ingeburgerd bij je Italiaanse team Toro Rosso?
"Er zitten ook een hoop Engelse monteurs tussen! Ja, dit is mijn tweede familie. Met iedereen in het team kan ik het goed vinden en ik denk dat dat ook heel belangrijk is. Tussen de races door probeer ik zoveel mogelijk langs te gaan bij de fabriek in Faenza om dingen te analyseren en de mensen weer te motiveren. Het doet ze altijd goed om de rijder te zien, en ik ben daar graag."

Je hebt een Belgisch paspoort maar racet met een Nederlandse licentie. Daar was het nodige om te doen. Hoe zit dat nou?
"Ik voel me Nederlander. En over een paar maanden is het helemaal zeker, dan heb ik een Nederlands paspoort. Met m'n rijbewijs moet ik wel wachten tot ik achttien ben, al mag ik in België nu al op de openbare weg rijden."