Komend weekeinde begint in Australië het Formule 1-seizoen, met de pas 17-jarige Max Verstappen als jongste rijder ooit. Een vooruitblik aan de hand van vijf vragen en antwoorden.

Maakt Max Verstappen dit jaar kans op een podiumplaats?
Hij heeft twintig races de kans, dus het zou zomaar kunnen. De omstandigheden moeten dan wel meezitten. Zijn team Toro Rosso strijdt normaliter in de middenmoot, al heeft Red Bulls opleidingsteam een goede voorbereiding achter de rug: tijdens de tests in Spanje werden veel kilometers én competitieve tijden gereden. Teambaas Franz Tost heeft zelfs een vijfde plaats (van de tien) in het constructeurskampioenschap voor ogen.

Anderzijds reed de jonge Verstappen pas een jaar geleden zijn eerste autorace, na vele succesvolle jaren in het karten. In het Europees kampioenschap Formule 3 pakte de Nederlander tijdens het eerste raceweekend een podiumplaats en won hij twee weken later al een race. Verstappen besloot het seizoen als derde - maar wel met de meeste overwinningen. De Formule 1 is uiteraard veel complexer. Bij zijn debuut zondag in Melbourne wordt de Limburger met zijn slechts 17 jaar en 164 dagen bovendien de veruit jongste F1-coureur ooit.

Zelf wil Verstappen vooral races uitrijden, punten pakken door in de top tien te finishen ("Ik denk dat we daar in Melbourne al om kunnen meedoen") en teamgenoot Carlos Sainz verslaan. Als het hem lukt een podiumplek te veroveren, treedt hij in de voetsporen van zijn vader Jos, die in zijn debuutjaar 1994 tweemaal een derde plaats behaalde.

Wat is er in 2015 op technisch gebied anders aan de Formule 1 zelf?
De meest zichtbare verandering zijn de neuzen van de auto's: die moesten in 2014 al lager zijn, maar lopen nu nóg steiler af en hebben een lagere punt voor meer crashbestendigheid. De lelijke 'miereneterneuzen' hebben plaatsgemaakt voor bijvoorbeeld de 'surfboards' van McLaren en Ferrari en het 'duimpje' van Red Bull en Williams.

Achter in de bolides liggen nog steeds de in 2014 geïntroduceerde V6-motoren met turbo’s, gekoppeld aan elektromotoren. Naar verluidt is geluisterd naar klachten over het weinig spectaculaire geluid, maar in de praktijk klinken ze niet heel anders. De compacte turbokrachtbronnen maken nu eenmaal minder herrie dan de schreeuwerige V8's van weleer.

Nieuw is dat er per auto gedurende het hele seizoen maar vier krachtbronnen gebruikt mogen worden. Wel mogen deze vanaf heden tussentijds geüpdate worden door motorleveranciers Mercedes, Ferrari, Renault en het teruggekeerde Honda, al is dit gebonden aan tokens - een soort virtuele valuta die voorschrijven hoeveel er veranderd mag worden.

Fernando Alonso is van Ferrari naar McLaren gegaan, Sebastian Vettel heeft Red Bull juist ingeruild voor Ferrari. Wie heeft de beste keuze gemaakt?
Vettel, vooralsnog. Na vier wereldtitels op rij was 2014 ontnuchterend voor hem: de Red Bull beviel de Duitser niet, de chemie met het team leek weg en teamgenoot Daniel Ricciardo was vaak sneller.

Vettel vond het tijd voor verandering, waarna hij na zijn overstap in de winter direct al weer de oude leek. Voor titelsucces met Ferrari komt 2015 echter te vroeg; regerend kampioen Mercedes is buiten bereik, weet Vettel: "Maar we zitten wél in het groepje daarachter met Williams en Red Bull."

McLaren had gehoopt daarbij aan te sluiten maar staat ondanks de terugkeer van stercoureur Alonso op achterstand. De Spanjaard zag geen perspectief bij Ferrari en heeft zijn hoop gevestigd op het Britse team en haar nieuwe motorleverancier Honda. De Japanse fabrikant bleek haar krachtbron tijdens de wintertests echter nog niet op orde te hebben, waardoor McLaren maar weinig kilometers kon maken.

Om het nog erger te maken liep Alonso tijdens de testdagen bij een crash een hersenschudding op, waardoor hij de eerste race moet missen.

Wordt de strijd om het kampioenschap weer een duel tussen de Mercedes-coureurs?
Gokkers doen er inderdaad verstandig aan op Lewis Hamilton of Nico Rosberg in te zetten, want Mercedes maakte een ijzersterke indruk tijdens de wintertests. Het reed veruit de meeste kilometers, waarmee het belangrijkste verbeterpunt - de betrouwbaarheid - aangepakt lijkt.

Dat Hamilton en Rosberg niet steeds bovenaan stonden, is daarom ook geen reden tot zorg: ze reden immers steevast op de (langzamere) hardere banden om raceafstanden te oefenen, waardoor de ware snelheid verborgen bleef.

Een moeilijker te beantwoorden vraag is wie van de twee de beste papieren heeft. Hamilton won vorig jaar de meeste races, maar Rosberg pakte de meeste pole positions. "En ik ben nu gewend aan het vechten om de titel", waarschuwt Rosberg zijn teamgenoot alvast.

Voor de spanning in het WK is dat goed nieuws en de strijd binnen Mercedes is natuurlijk ook gunstig voor Red Bull-kopman Ricciardo, de Williams-coureurs Felipe Massa en Valtteri Bottas en Ferrari's Vettel en Kimi Raikkonen - de outsiders voor zeges.

Wat speelt er in de rest van de F1-wereld?
Genoeg. Wat te denken van de rechtszaak die Giedo van der Garde heeft aangespannen tegen Sauber in een poging alsnog te racen in Melbourne? Onduidelijk is wat er gebeurt nu de Nederlander ook in een hoger beroep in het gelijk is gesteld.

De Zwitserse renstal kampt al enige tijd met financiële problemen en hetzelfde is van toepassing op Force India en Lotus. Laatstgenoemde twee teams konden zelfs pas in een latere fase van de wintertests aansluiten en hebben beperkte middelen om hun auto's te verbeteren, wat goed nieuws is voor Verstappen en Toro Rosso.

In de achterhoede spelen dezelfde problemen. Na weer een jaar kwakkelen is Caterham zelfs failliet gegaan. Manor, het vroegere Marussia, maakt dankzij enkele investeerders een doorstart met een inderhaast opgekalefaterde 2014-auto.

Ook buiten de rijders en teams is er genoeg om de soap die Formule 1 heet spannend te houden. Zo is het nog onduidelijk of er dit jaar een Duitse Grand Prix plaatsvindt en staat er voor het eerst sinds 1992 weer een Grand Prix in Mexico op het programma, maar niet alvorens het F1-circus de inmiddels traditioneel geworden seizoenstart in het Australische Melbourne heeft afgewerkt.