De wraak van 47 samoerai zonder meester: beroemde Japanse legende krijgt de Hollywood make-over met Keanu Reeves.

De bloedige geschiedenis speelt zich af in de achttiende eeuw en draait volledig om Bushido, de erecode van de samoerai.

Het voorval is waargebeurd. Het graf van de 47 staat op de Sengaku-ji begraafplaats in Tokyo. Maar, zoals dat gaat met oude verhalen, de lezing van de feiten verschilt.

Versies van het verhaal verschenen als kabuki- of buraki-spel, houtsnede, operavoorstelling en speelfilm. Debuterend regisseur Carl Rinsch kon putten uit een lange verhaaltraditie en veel Japans acteertalent: Hiroyuki Sanada, Kô Shibasaki, Rinko Kikuchi en Tadanobu Asano zijn grote filmsterren.

Rituele zelfmoord

Wanneer de verraderlijk Lord Kira (Asano) hun meester vernedert en tot 'seppuku' dwingt, de rituele zelfmoord der samoerai, heeft dat gevolgen voor allen die Lord Asano dienden. Ze verliezen hun titel, hun eer en hun wapens. Eén van hen, de halfbloed Kai (Reeves) wordt zelfs verkocht aan Nederlandse slavenhouders.

De leider van de ex-samoerai, Ôishi (Sanada), wil eerherstel. Kai, afkomstig uit het spookachtige Tengu-bos, weet hoe de mannen weer aan wapens kunnen komen en staat hen bij. Niet helemaal belangeloos, overigens, want hij is verliefd op de knappe Mika (Shibasaki) die over een jaar gedwongen is te trouwen met Lord Kira.

Binnensluipen

De film maakt een zwakke start. De lange voice-overs vol uitleg; de gedubde of moeizaam Engelssprekende acteurs; de jacht op een bizar monster met oranje haar en zes ogen… Veel respect voor de oorspronkelijke legende leggen de makers niet aan de dag, terwijl tegelijkertijd Reeves ook weinig kans krijgt te schitteren.

Gelukkig wordt 47 Ronin later toch nog tamelijk onderhoudend. De mentale test die de krijgers moeten ondergaan in het Tengu-bos is spannend. De finale wordt ingeleid met een behoedzaam binnensluipen van Kira’s paleis. Rinsch' tikje klassieke regie, de fraaie aankleding, zelfs de meeste cgi; het mag er best zijn.

Vernedering

Jammer is wel, dat dit Bushido-verhaal is ontdaan van ieder spoortje bloed en aangelengd met magie. Kira's rechterhand is een heks, die echter tot de finale wacht om iets van haar toverkunsten te laten zien. Tot die tijd probeert actrice Rinko Kikuchi al kronkelend en schmierend over te komen als sexy en gevaarlijk - zonder veel succes.

De film had een slecht openingsweekend in Japan met een box-office van 1,3 miljoen dollar. "Clash of the Titans in kimono's", schreef een fansite. Dat is té streng - er is genoeg leuks te beleven - maar met zo'n supercast en een budget van 170 miljoen dollar, klinkt ‘best aardig’ de ware samoerai toch als een vernedering in de oren.

Bekijk de trailer: