Spannende kostuumthriller met Edward Norton als de illusionist die het Weense publiek aan zijn voeten krijgt.

Dit jaar gaan er opvallend veel films in première met goochelaars en illusionisten in de hoofdrol. Behalve The Illusionist is er binnenkort nog een film rond goochelaars die rond de vorige eeuwwisseling hun kunsten vertoonden: The Prestige van Christopher Nolan, met Christian Bale en Hugh Jackman als rivaliserende variétéartiesten.

Eind januari speelt Jeremy Piven in Smokin' Aces een doorgesnoven goochelaar in Reno en in oktober zien we Nicolas Cage als illusionist met paranormale gaven in de sf-film Next. Een curieuze trend, die deze week dus wordt opgestart met The Illusionist.

Eisenheim

Edward Norton, altijd interessant, speelt hierin een zekere Eisenheim, beroemd in het Wenen van rond 1900. Aan het begin van de film zien we de illusionist meteen in actie. Voor een volle zaal raakt hij in trance en wanneer het publiek onrustig wordt is dat het sein voor hoofdinspecteur Uhl (Paul Giamatti) om Eisenheim te arresteren wegens verstoring van de openbare orde.

Hoe het zo ver heeft kunnen komen vertelt de rest van de film. Eisenheim groeide op als zoon van een timmerman en sloot als kind vriendschap met een jonge hertogin, Sophie. De klassekloof was echter te groot en de hartsvrienden werden uit elkaar gehaald voor een relatie tot bloei kon komen. Eisenheim verdwijnt, om vijftien jaar later als illusionist in Wenen terug te keren. Hertogin Sophie (nu gespeeld door Jessica Biel) is intussen volwassen en uitgehuwelijkt aan kroonprins Leopold (Rufus Sewell). In dat voorgekookte huwelijk heeft de vrijgevochten Sophie al weinig trek, maar nog minder wanneer ze in Eisenheim haar jeugdliefde herkent tijdens een van zijn optredens.

De jaloerse kroonprins wordt vervolgens ook nog eens door de goochelaar voor gek gezet tijdens een privé-optreden in zijn paleis. Wanneer Sophie stiekem afspreekt met Eisenheim is de maat vol: de prins wil van de populaire illusionist af en zijn vertrouweling Uhl moet daarvoor zorgen. Maar de ambitieuze doch niet volkomen corrupte Uhl heeft een zwak voor de illusionist.

Bleke Biel

The Illusionist is een sfeervolle thriller in een negentiende eeuwse setting die we niet vaak tegenkomen. (Nou ja, in ieder geval tot volgende maand The Prestige uitkomt). Het is prettig om Norton voor het eerst in vier jaar weer eens aan het werk te zien: in Kingdom of Heaven ging hij schuil achter een masker en Down in the Valley werd hier niet uitgebracht.

Ook Giamatti is een acteur die altijd intrigeert en bij deze twee aandachttrekkers steekt Jessica Biel wat bleekjes af, waardoor de romance die het verhaal drijft niet echt uit de verf komt. De trucs zijn een stuk overtuigender, al komt daar ook heel wat computertrucage bij kijken. Maar de dubbele bodems in het verhaal zijn authentiek en overtuigend.

Het Parool:
"Alles wat The Illusionist belooft, wordt waargemaakt. (..) gewiekst script"

De Volkskrant:
"intrigerende film (..) zorgvuldige film, die op alle niveaus van smaak getuigt"

In 15 zalen