De carrière van Heath Ledger zit nog niet echt lekker in het zadel. De Australische acteur zelf wel, want hij is rol na rol te paard te zien (The Patriot, A Knight's Tale). Ook in Four Feathers legt hij weer hele afstanden op de rug van een paard én van een kameel. @@@

Four Feathers speelt in 1884, toen de nobele Britten de heidense moslims gingen bevechten in de woestijn van de Soedan. Een fraai staaltje zelfoverschatting van de Britten, die zich vanachter hun keurig gedekte tafels verheugen op de komende kloppartij. De geserveerde kwartel laten ze er graag voor koud worden, en dan weet de kijker al genoeg: dat wordt honger lijden in de woestijn.

Lafaard

Alleen Harry Faversham heeft geen trek in deze negentiende eeuwse operatie Desert Storm. Hij is in het leger gegaan om zijn vader een plezier te doen, niet om daadwerkelijk in een ver land de eer van het vaderland te verdedigen. Bovendien is hij net verloofd met de aantrekkelijke Ethne (Kate Hudson). Hij verrast met zijn voornemen te deserteren. Maar zij beschouwt hem als een lafaard en keert hem de rug toe, net als de meeste van zijn vrienden. Ze geven hem als teken van zijn lafheid de vier veren waarnaar de film is vernoemd.

Paria

Eenmaal tot paria verworden vertrekt Harry alsnog naar de woestijn, om zijn vrienden te hulp te schieten. Die reis is erg riskant, want Harry moet incognito reizen, als een woestijnbewoner. Wanneer hij eindelijk zijn kameraden bereikt wil hij zich eerst bewijzen voor hij zich bekend maakt. Want zo gaat dat in een ouderwets epos waar de eer van de held op het spel staat.

Holenmensen

Four Feathers oogt met zijn weelderige dans- en woestijnscènes ook als een ouderwets en meeslepend epos. Regisseur Kapur, zelf afkomstig uit een voormalige Britse kolonië, deelt echter voortdurend anti-koloniale speldenprikken uit. Hij schildert de 'wilden' uit de woestijn nobeler af dan de Britten, die hij introduceert op een rugbyveld en laat eindigen als holenmensen. Subtiel is anders, en het staat regelmatig haaks op de hoofdlijn van het pro-Britse verhaal.

Jezus

Problematisch is ook dat Harry steeds meer op een Jezus-figuur gaat lijken. Niet alleen door zijn lange haren en baard, ook door zijn grenzeloze opofferingsbereidheid. Wanneer hij al een aantal vrienden met gevaar voor eigen leven uit benarde posities heeft gered laat hij zich ook nog oppakken, om de laatste van zijn kameraden uit een hel van een cel te kunnen bevrijden. Dat gaat helaas ten koste van de geloofwaardigheid en wekt zelfs de lachlust op.

Ned Kelly

Ongetwijfeld dankzij de genuanceerde kijk op moslims flopte Four Feathers al in de VS, zodat Heath weer eens op het verkeerde paard had gegokt. Zijn volgende film, The Kelly Gang, is wederom een historische film, rond de beruchte Australische bandiet Ned Kelly. En dan kunnen paarden nooit ver weg zijn. Als dat maar goed gaat.

Het Parool: "mooie plaatjes in overvloed (en) imposante actiescènes (maar) overbodig"
De Volkskrant: "Ergens tussen kolonialisme en post-kolonialisme is Four Feathers de weg kwijtgeraakt"
In 20 zalen

# Niet gezien
@ Laat maar
@@ Op eigen risico
@@@ Niet slecht
@@@@ Aanrader
@@@@@ Wereldfilm