De Amerikaanse CIA-agent Tony Mendez, die tijdens de Iraanse gijzelingscrisis zes diplomaten uit Teheran hielp ontsnappen, is zaterdag op 78-jarige leeftijd gestorven.

Mendez werkte 25 jaar voor de inlichtingendienst CIA, meldt de BBC zondag.

De reddingsoperatie die Mendez in 1980 op touw zette, is in 2012 verfilmd door regisseur en acteur Ben Affleck, die met Argo een Oscar in de wacht sleepte.

Tijdens de Iraanse Revolutie werden tientallen diplomaten en burgers in de Amerikaanse ambassade in Teheran gegijzeld. Zes van hen konden ontsnappen naar de Canadese ambassade, waar Mendez hen opzocht.

Doordat hij zich samen met anderen voordeed als een Canadese filmploeg die een sciencefictionfilm opnam, kon de groep uiteindelijk veilig het land ontvluchten.

Mendez overleed aan de gevolgen van de ziekte van Parkinson. Affleck, die de rol van Mendez in Argo vertolkt, noemde hem op sociale media "een ware Amerikaanse held".

"Hij heeft nooit de schijnwerpers opgezocht voor zijn daden, hij probeerde alleen zijn land te dienen", stelt de acteur.