Regisseur volgt achttien jaar lange strijd voor onschuld

AMSTERDAM – De documentaire Paradise Lost 3: Purgatory vertelt het verhaal van drie mannen die na achttien jaar cel eindelijk vrijkomen. Een lijdzame weg die op de voet werd gevolgd door regisseurs Joe Berlinger en Bruce Sinofsky.

Joe Berlinger, een van de regisseurs die dit opmerkelijke verhaal vastlegde, vertelt aan NU.nl dat het afsluiten van deze zaak voelt als het einde van een tijdperk. De film is te zien op het documentairefestival IDFA.

Paradise Lost 3: Purgatory (vagevuur), de laatste film in een serie van drie, heeft een verlossend einde met de vrijlating van Damien Echols, Jason Baldwin en Jessie Misskelley. Ze brachtten hun halve leven door achter tralies.

De voorwaarde voor de vrijlating van de mannen, die bekend werden als de 'West Memphis 3’, was dat zij alle drie schuldig pleitten.

Hun gedane tijd in de gevangenis zou als voldoende straf worden ervaren. Echols bevond zich in de dodencel en uit vrees voor zijn leven vraagt hij aan zijn vrienden het voorstel van de rechtbank aan te nemen. Met pijn in hun hart gaven ze toe. In augustus van dit jaar kwamen de drie vrij.

Satanisme

"In juni 1993 kreeg ik een krantenartikel over de moord op drie kinderen van mijn baas bij HBO", aldus Berlinger die van de Amerikaanse tv-zender opdracht kreeg een documentaire te maken over de zaak.

ww
De drie jongens in de cel

"Er waren drie jongens opgepakt en volgens het stuk in de krant waren zij schuldig aan een moord met satanisme al motief. Wij dachten een film te gaan maken over drie kwaadaardige jongens."

Buitenstaanders

Al snel komen ze erachter dat de toentertijd 18-jarige Echols, de 16-jarige Baldwin en 17-jarige Misskelley geen gewetenloze criminelen zijn. De arrestatie lijkt eerder voort te komen uit het feit dat de jongens buitenstaanders zijn in een streng religieuze samenleving. Hun afwijkende uiterlijk en voorliefde voor hardrockmuziek is reden genoeg voor verdenking.

Vanaf het moment dat Berlinger voor zichzelf heeft besloten dat de jongens onschuldig zijn, ziet hij het als zijn morele verantwoordelijkheid het verhaal onder de aandacht te brengen en niet te rusten voordat ze vrij zijn.

Bekijk de trailer

Berlinger legt uit dat hij dan ook blij is met de afloop dat Paradise Lost 3: Purgatory heeft gekregen, maar hij had niet verwacht dat het zo lang zou duren. "Nadat we de eerste film (Paradise Lost: The Child Murders at Robin Hood Hills, red.) hadden afgerond, had ik eigenlijk verwacht dat er een bom zou ontploffen onder de zaak en de drie jongens snel vrij zouden komen", vertelt de 50-jarige Amerikaan.

"We wonnen verschillende prijzen en kregen velen schouderklopjes, maar verder dan de filmpagina’s van alle kranten kwamen we niet. De jongens waar het om ging bleven vastzitten en iedereen ging weer verder met zijn leven."

Obsessie

Je achttien jaar vastbijten in een rechtszaak vraagt om toewijding. Berlinger geeft toe dat hij een bepaalde obsessie ontwikkelde voor het lot van de jongens. "Ik kreeg tijdens het maken van de eerste film mijn eerste kind en tijdens de tweede film mijn tweede kind. Ik zag mijn kinderen zich ontwikkelen en besefte toen nog beter dat die drie jongens in de gevangenis als het ware vastzaten in de tijd. Ik moest hun verhaal blijven vertellen."

De weerstand tegen het vasthouden van Echols, Baldwin en Misskelley groeide en sterren als Eddie Vedder, Johnny Depp en de band Metallica, waarvan de jongens groot fan waren, lieten hun stem horen. Ook experts op het gebied van forensisch onderzoek bemoeiden zich met de zaak.

Onverwacht

Het verhaal kreeg een abrupt en onverwacht einde. “Er zou een zitting komen waarin nieuwe bewijzen aan de rechter werden voorgelegd”, aldus Berlinger. “Ik en Sinofsky waren bezig om de laatste hand te leggen aan de documentaire waarin we de bewijzen aan het Amerikaanse publiek zouden tonen toen we plotseling werden gebeld; de mannen stonden op het punt vrij te komen. We zijn gelijk naar Arkansas afgereisd.”

De afloop is bekend. De manier waarop geeft Berlinger een wrange nasmaak. ‘Bullshit’, zoals de Amerikaan de manier typeert waarop de mannen als het ware werden gedwongen schuldig te pleiten.

De regisseur kan wel genoegdoening vinden in het feit dat de drie in ieder geval vrij zijn. En nu? "We waren doorgegaan tot het einde en nu dat er is, is het ook mooi geweest. Ik heb ongelooflijk veel energie in de zaak gestoken en het voelt als een einde van een tijdperk."

Paradise Lost 3: Purgatory genoot zaterdag zijn debuut en is nog de komende week te zien op het IDFA.

Facebook & Twitter

Facebook & Twitter
Volg het nieuws van NU.nl/Entertainment ook op Facebook en Twitter

NUshop

Tip de redactie