AMSTERDAM - De Ondernemingskamer van het gerechtshof in Amsterdam heeft maandag een einde gemaakt aan de juridische strijd tussen Versatel en zijn minderheidsaandeelhouders. Het telecom- en kabelbedrijf kan daardoor een lang gekoesterde wens in vervulling laten gaan: zijn activiteiten fuseren met die van Tele2 in Nederland en België.

Al in de zomer van 2005 legde Tele2 een bod van 1,34 miljard euro neer voor Versatel. Dit leidde gelijk tot verzet van een groep minderheidsaandeelhouders, die een hoger bod eiste. De groep besloot zijn aandelen niet over te dragen aan Tele2 en in plaats daarvan een langdurig juridisch gevecht met Versatel en Tele2 aan te gaan. Soms met succes.

Zo stak de Ondernemingskamer vorig jaar een stokje voor een procedure die ertoe had geleid dat de minderheidsaandeelhouders zouden worden uitgerookt. Maar een verzoek tot een onderzoek naar wanbeleid bij Versatel werd eind vorig jaar bijvoorbeeld afgewezen.

Strijd

Door de langslepende strijd hebben Versatel en Tele2 tot dusver niet kunnen profiteren van de voordelen die een samenvoeging biedt.

Begin dit jaar werd alsnog de aanzet gegeven tot een volledige fusie van de activiteiten. Beide partijen gaven vorm aan een omgekeerde overname, waarbij Versatel de activiteiten van Tele2 in Nederland en België koopt voor 200 miljoen euro.

Bezwaren

De Ondernemingskamer verwierp maandag bezwaren van vier beleggingsfondsen dat het nieuwe fusieplan niet voorzag in een faire mogelijkheid om uit Versatel te stappen. Die mogelijkheid is nooit beloofd, oordeelde de rechter. Daarnaast behoudt Versatel zijn beursnotering in Amsterdam, waardoor de minderheidsaandeelhouders erop moeten kunnen rekenen dat hun belangen gewaarborgd blijven.

De beleggingsfondsen, onder aanvoering van het bekende hedgefund Centaurus, hadden vrijdag bij de Ondernemingskamer aangevoerd dat de beursnotering van Versatel "een wassen neus" is. Het belang van ongeveer 14 procent dat zij bezitten, zou onverkoopbaar zijn omdat er nauwelijks meer handel in de aandelen Versatel is. Zij eisten daarom een andere mogelijkheid om hun aandelen van de hand te doen.

Volgens het gerechtshof kan Versatel weinig doen aan zijn armetierige bestaan op de beurs. Het beursfonds heeft in ieder geval niet de verplichting om de handel levendig te houden. En de beleggingsfondsen hadden kunnen weten dat er na hun weigering om aandelen over te dragen aan Tele2 sprake zou kunnen zijn van "het doorschuiven van een probleem". Ook is het volgens de rechter "niet onaannemelijk" dat het juridische dispuut tussen Versatel en zijn minderheidsaandeelhouders niet bevorderlijk is geweest voor het totstandkomen van een levendige beurshandel.

'Verdrietig'

Advocaat Pieter van der Korst van de opstandige beleggingsfondsen noemde in een reactie de uitspraak van de Ondernemingskamer "erg verdrietig". "Dit biedt geen waarborg voor aandeelhouders als een partij al 50 procent plus een aandeel in handen heeft."

Van der Korst spoedde zich daarna naar de bijzondere aandeelhoudersvergadering van Versatel in het Hilton Hotel in Amsterdam, waar maandagmiddag het nieuwe fusieplan met Tele2 op de agenda stond. Een formaliteit, want Tele2 heeft ruim 80 procent van de aandelen Versatel in handen.

Het Zweedse telecombedrijf staat borg voor de opbrengst van de claimemissie van 250 miljoen euro die zijn fusiepartner beoogt voor de overname van Tele2 in Nederland en België. Voor de minderheidsaandeelhouders is het zuur dat daardoor hun belang ook nog verwatert.