SAN FRANCISCO - De Amerikaanse detailhandelsketen Wal-Mart hangt een claim van miljarden dollars boven het hoofd wegens discriminatie. Een Amerikaanse rechtbank bepaalde dinsdag dat een grote groep vrouwen gezamenlijk een rechtszaak mag beginnen tegen het bedrijf.

Bekijk video

Wal-Mart wil dit besluit bij een hogere rechter aanvechten.

De zaak is aanhangig gemaakt door Betty Dukes, een vrouw die dertien jaar bij Wal-Mart heeft gewerkt en beweert dat ze slechter is behandeld dan haar mannelijke collega's. Volgens haar advocaat kreeg ze minder salaris en had ze minder kansen om door te groeien binnen het bedrijf. Wal-Mart heeft 1,3 miljoen mensen in dienst en telt bij elkaar 3400 winkels.

Volgens de rechter is uit getuigenverklaringen duidelijk naar voren gekomen dat de kwestie Dukes niet op zichzelf staat. Er is voldoende aanleiding om te stellen dat het beleid van Wal-Mart discriminerend is en dat vrouwelijke werknemers van het bedrijf daar in het hele land mee te maken hebben, zo luidde de uitspraak.

De rechtbank baseert zich mede op een reeks verklaringen van deskundigen en ander bewijsmateriaal.

Miljarden

Wal-Mart moet nu rekening houden met een zogeheten class action-aanklacht, waarbij de belangen van een groep gedupeerden worden behartigd. Concreet gaat het hier om anderhalf miljoen vrouwen die bij het concern in dienst zijn of in dienst zijn geweest.

Als uiteindelijk een rechtbank discriminatie bewezen acht, kan Wal-Mart worden veroordeeld tot een schadevergoeding van miljarden dollars.

Wal-Mart zelf wil dat de zaak niet als class action wordt behandeld. De advocaten van het concern menen dat de 3400 winkels zelfstandig opereren. Daarbij komt, aldus het concern, dat Wal-Mart geen beleid heeft dat discriminatie toelaat.

De rechter meent echter dat het onbegonnen werk zou zijn als alle individuele zaken los van elkaar worden behandeld. Hij voegde eraan toe dat hij een bepaalde formule zal opstellen om de vrouwen te compenseren, mochten ze de zaak uiteindelijk winnen.

Schikking

Wal-Mart zal eerst proberen de uitspraak die er nu ligt alsnog van tafel te krijgen. Het gaat zeker maanden duren voordat een hogere rechtbank in deze zaak heeft gesproken en de class action al dan niet toelaat. Mocht Wal-Mart ook dan aan het kortste eind trekken, dan bestaat de kans dat het concern zal proberen de zaak te schikken, zo is de verwachting van de Amerikaanse Kamer van Koophandel.

"Bij een zaak van deze omvang zit er voor het bedrijf weinig anders op", aldus Robin Conrad, voorzitter van de Kamer van Koophandel.