NEW YORK - United Airlines moet vrijwel zeker uitstel van betaling aanvragen. De financiële problemen bij de op een na grootste luchtvaartmaatschappij van de Verenigde Staten zijn acuut geworden doordat de Amerikaanse overheid geen leningen wil verstrekken.

United Airlines (UAL) hoopte op 1,8 miljard dollar aan overheidssteun, maar de Air Transportation Stabilization Board (ATSB) verklaarde woensdagavond dat er een ondeugdelijk ondernemingsplan is afgeleverd. Deze speciale regeringscommissie, die eerder andere Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen uit de brand hielp, uitte haar bezorgdheid over de mogelijkheden van de onderneming om eventuele leningen af te lossen. UAL kampt met te hoge kosten, terwijl de inkomsten teruglopen.

President George Bush zei donderdag de beslissing van de commissie te respecteren. UAL verklaarde teleurgesteld te zijn. Voorlopig verandert er weinig voor de onderneming. De luchtvaartmaatschappij kan blijven vliegen en zal dat ook blijven doen, zo verzekerde bestuursvoorzitter Glenn Tilton.

Een verzoek tot uitstel van betaling betekent dat UAL zich kan beschermen tegen haar schuldeisers. Dit zal waarschijnlijk het komende weekeinde gebeuren. Juristen en adviseurs van de onderneming zouden zich al met de noodzakelijke voorbereidingen bezighouden.

Op de effectenbeurs in New York werd de handel in het aandeel UAL tijdelijk stilgelegd. Toen het aandeel weer in de notering kwam, daalde de koers 65 procent tot 1,10 dollar.

UAL had overheidssteun hard nodig voor onder meer de aflossing van een schuld van 920 miljoen dollar. Nu de steun uitblijft, is de bodem van de kas in zicht. De maatschappij lijdt per dag miljoenen verlies.

De afgelopen weken heeft de directie nog alles op alles gezet om overheidssteun binnen te slepen. Ze presenteerde vorige maand een omvangrijke reorganisatie, waardoor 9000 van de 83.000 banen zullen verdwijnen. Het personeel werd gevraagd om de komende vijfenhalf jaar 5,5 miljard dollar aan salaris in te leveren.

De reorganisatieplannen leidden tot grote weerstand bij de technici van de luchtvaartonderneming. Zij wezen de voorstellen eerst af. Een nieuwe stemming die donderdagavond zou plaatsvinden, is door alle nieuwe ontwikkelingen afgeblazen.

Het oordeel van de Amerikaanse overheid is overigens nog niet definitief. UAL mag een aangepast financieel plan op tafel leggen. Topman Tilton kondigde aan van deze mogelijkheid gebruik te willen maken.