WASHINGTON - De Britse oliemaatschappij BP is donderdag flink bekritiseerd door leden van het Amerikaanse Congres wegens nalatigheid bij het onderhoud aan pijpleidingen bij het Prudhoe Bay-olieveld in Alaska. Roestige oliepijpleidingen waren de oorzaak van een grote olievlek in dat gebied in maart en het stilleggen van een groot deel van de productie bij het grootste olieveld in de Verenigde Staten.

Volgens het hoofd van het speciale comité voor Energie en Handel van het Congres is het beleid van BP "zo roestig als hun pijpleidingen". Jaren van nalatigheid bij het inspecteren van de belangrijkste pijpleidingen in dit land is simpelweg onacceptabel, aldus voorzitter Joe Barton. De politicus uit Texas vindt het niet kunnen dat BP sinds 1998 geen inwendige controles meer heeft uitgevoerd op de pijpleidingen bij Prudhoe Bay. "Het lijkt erop dat BP dacht dat het olieveld zou zijn uitgeput voordat de pijpleidingen aan vervanging toe zouden zijn."

Roestvorming

Prudhoe Bay is het grootste olieveld in de VS met een dagelijkse productie van 400.000 vaten per dag (van 159 liter), ofwel 8 procent van de totale olieproductie in de VS. Na de ontdekking van roestvorming in pijpleidingen besloot BP begin augustus de productie bij Prudhoe Bay te halveren. Het is niet duidelijk wanneer de productie weer volledig wordt hervat. In maart lekte ook nog eens 200.000 liter olie weg door lekkage bij Prudhoe Bay. Daar wordt momenteel een strafrechtelijk onderzoek naar uitgevoerd.

Normen

De president van BP America, Robert Malone, gaf toe dat er fouten zijn gemaakt door zijn bedrijf. "We hebben niet aan de normen voldaan die we van onszelf eisen en die anderen van ons verwachten." Het olieconcern gaat een onafhankelijk panel opzetten om zijn praktijken te onderzoeken, aldus Malone. Bovendien trekt BP de komende twee jaar 550 miljoen dollar uit om de pijpleidingen bij zijn olievelden in Alaska te verbeteren en te vervangen.

De op twee na grootste oliemaatschappij ter wereld wat betreft beurswaarde staat de laatste tijd vaker in een negatief daglicht in de VS. Vorig jaar werden vijftien werknemers bij een olieraffinaderij van BP in Texas gedood door een explosie. Ook worden handelaren van het concern verdacht van het manipuleren van de energiemarkten in de VS.