MIAMI - Het Hooggerechtshof van de Amerikaanse staat Florida heeft donderdag Amerikaanse sigarettenfabrikanten waaronder Marlboro-fabrikant Philip Morris schadevergoedingen kwijtgescholden van in totaal 145 miljard dollar.

De tabaksfabrikanten werden in 2000 tot deze megaboete veroordeeld door een jury in een zogeheten class action-rechtszaak door ongeveer 700.000 rokers uit Florida.

Door het besluit van de hoogste rechtbank in Florida is een groot financieel gevaar voor de tabaksconcerns verdwenen. Het Philip Morris-moederbedrijf Altria Group had eerder gezegd mogelijk failliet te gaan als het de schadevergoeding zou moeten betalen.

Door het vonnis ligt de weg voor Altria open om zijn sigarettenactiviteiten te scheiden van zijn levensmiddelenactiviteiten. Altria is ook het moederconcern van de grote voedselproducent Kraft Foods.

Het Hooggerechtshof in Florida bevestigde donderdag een eerdere uitspraak van een rechtbank in 2003. Die verklaarde de zaak, die in 1994 tegen Philip Morris en andere tabaksconcerns zoals R.J. Reynolds Tobacco door de rokers was aangespannen, in hoger beroep al ongegrond.

Eind vorig jaar oordeelde het Hooggerechtshof in de staat Illinois nog dat een schadevergoeding van 10 miljard dollar aan het adres van Philip Morris ook ongeldig was.