LONDEN - De Amerikaanse en Britse autoriteiten doen onderzoek naar mogelijke kartelvorming door British Airways en een aantal andere luchtvaartmaatschappijen. Ze richten zich op mogelijke prijsafspraken over brandstoftoeslagen op langeafstandsvluchten van en naar het Verenigd Koninkrijk, zo liet de Britse toezichthouder OFT donderdag weten.

Het Britse Virgin Atlantic en American Airlines, partner van British Airways, hebben toegezegd hun medewerking te verlenen aan het onderzoek. Air France-KLM wordt in ieder geval niet onder de loep genomen, net als onder meer Lufthansa, Continental Airlines, United Airlines en Ryanair.

De OFT is dinsdag op het kantoor van British Airways langsgeweest. De toezichthouder benadrukte dat het onderzoek zich in een pril stadium bevindt. Het is te vroeg om te concluderen dat de luchtvaartmaatschappijen in strijd met de mededingingswetgeving hebben gehandeld. De OFT kijkt ook of "bepaalde personen" zich schuldig hebben gemaakt aan crimineel gedrag.

Non-actief

British Airways heeft commercieel directeur Martin George en het hoofd van communicatie Iain Burns op non-actief gesteld gedurende het onderzoek, maar het is onduidelijk of de OFT hun ergens van verdenkt. De luchtvaartmaatschappij zegt zich altijd aan de regels te hebben gehouden en werkt volledig mee aan het onderzoek.

British Airways, de op twee na grootste luchtvaartmaatschappij van Europa, kan een maximale boete van 10 procent van de omzet krijgen als er prijsafspraken zijn gemaakt. Afgelopen jaar behaalde het bedrijf een omzet van 8,5 miljard pond sterling (circa 12 miljard euro).

Op dit moment loopt al een kartelonderzoek in Europa en de Verenigde Staten. De mededingingsautoriteiten richten zich daarbij op de luchtvracht. Ook hier onderzoeken ze mogelijke prijsafspraken en kijken ze specifiek naar de brandstoftoeslagen. Onder meer Air France-KLM is hierbij betrokken, evenals Lufthansa, SAS en British Airways.