HOUSTON - Een jury in de Amerikaanse stad Houston heeft donderdag twee voormalige topmannen van de energiegigant Enron schuldig verklaard aan onder meer fraude. De malversaties van Jeffrey Skilling en Kenneth Lay leidden in 2001 tot de ineenstorting van Enron.

Enron-oprichter Lay werd op zes punten schuldig bevonden aan samenzwering en fraude. Hij kan een maximale gevangenisstraf krijgen van 45 jaar. Voor Skilling ziet het er nog slechter uit. Hij is op negentien punten schuldig verklaard en kan voor samenzwering, fraude, handelen met voorkennis en het doen van onjuiste uitspraken 185 jaar cel krijgen.

De uitspraak van de jury kwam sneller dan verwacht. De acht vrouwen en vier mannen hadden er nog geen zes dagen voor nodig. De rechter maakt op 11 september bekend welke straffen de twee krijgen. Tot die datum blijven zij op vrije voeten. Hun advocaten hebben inmiddels aangekondigd dat ze hoger beroep zullen aantekenen tegen de veroordelingen.

In een aparte rechtszaak oordeelde een districtsrechtbank dat Lay 75 miljoen dollar aan persoonlijke leningen illegaal heeft gebruikt om aandelen te kopen.

Failliet

Enron ging eind 2001 failliet toen bleek dat er voor miljarden was gefraudeerd bij het op zes na grootste bedrijf in de Verenigde Staten. Skilling en Lay zouden de financiële problemen van Enron bewust hebben verzwegen voor de buitenwereld, terwijl ze tegelijkertijd miljoenen dollars verdienden aan de verkoop van aandelen Enron.

Skilling en Lay hebben altijd ontkend schuldig te zijn. Zij beweren dat de fraude enkel de schuld is van de voormalige financieel directeur Andrew Fastow. Fastow heeft schuld bekend aan samenzwering en werkt samen met de aanklagers in ruil voor een verminderde gevangenisstraf van tien jaar.

Lay heeft sinds de oprichting van Enron vijftien jaar aan het hoofd van het concern gestaan. Hij droeg in 2001 zijn positie als bestuursvoorzitter af aan Skilling. Na zes maanden nam hij deze functie weer over.

Witte Huis

Het Witte Huis heeft met instemming gereageerd op de veroordelingen van Lay en Skilling. Volgens woordvoerder Tony Snow vormen die een sterk signaal aan Amerkaanse bedrijven dat corruptie niet wordt getolereerd en dat Justitie hen die zich er schuldig aan maken, hard aanpakt.

Lay zat naast zijn vrouw toen het oordeel van de jury werd voorgelezen. Familieleden barstten in tranen uit, maar Lay zelf bleef kalm. "God heeft nu een ander plan", zei hij in de rechtszaal tegen zijn kinderen. Skilling zei in een reactie "uiteraard" teleurgesteld te zijn. "Maar dat is de manier waarop het systeem werkt."