ROTTERDAM - Een stevig groeiende consumentenvraag overal in de wereld heeft het voedingsmiddelenconcern Unilever in de kaart gespeeld. Het bedrijf zag in het eerste kwartaal van 2006 de omzet met bijna 9 procent groeien tot 9,5 miljard euro. De onderliggende omzetgroei, waarin zonder de effecten van overnames en wisselkoersen niet zijn meegenomen, bedroeg 2,9 procent.

De operationele winst van Unilever, bekend van merken als Omo, Knorr en Ola, steeg met 7 procent tot 1,4 miljard euro. De nettowinst klom tot ruim 1 miljard euro, 8 procent meer dan in dezelfde periode een jaar eerder.

Tegenvallend

Dat blijkt uit de kwartaalcijfers die Unilever donderdag heeft gepubliceerd. De resultaten waren minder goed dan de verwachtingen van bankanalisten. Gerekend werd op een onderliggende omzetgroei van 3,5 procent. Unilever zag de resultaten in het kwartaal positief beïnvloed door wisselkoersverschillen. Dat scheelde ruim 6 procent in de omzet. Het bedrijf gaf wel meer uit aan reclame.

"Onze prioriteiten voor het jaar zijn om de winstmarges en de groei te verbeteren", aldus topman Patrick Cescau in een toelichting. "Met de resultaten over het eerste kwartaal liggen we op schema om deze doelen te bereiken."

Duurzame groei

Niet overal liep het even goed. In Europa zag het bedrijf de prijzen dalen en het volume stijgen. De consumptie in dit deel van de wereld bleef zwak. "We houden onze marktaandelen vast en zien bemoedigende tekenen van verbetering", aldus Cescau. "We blijven werken aan terugkeer naar duurzame groei."

De prestaties in Europa waren wisselend. Producten met gezonde ingrediënten deden het goed, terwijl de verkoop van ijsjes maar langzaam op gang kwam. In persoonlijke verzorging groeide de omzet, terwijl het in wasmiddelen iets minder goed ging. Desalniettemin was de gemiddelde winstmarge in Europa 16,8 procent.

Prijsverhogingen

In Noord- en Zuid-Amerika zag Unilever de onderliggende verkopen stijgen met 2,9 procent. Bijna de helft daarvan was te danken aan prijsverhogingen. De consumentenvraag in de Verenigde Staten naar huishoudelijke producten en persoonlijke verzorging is sterk. In voedingsmiddelen noemde de onderneming de groei bescheiden.

Goed liep het in Azië en Afrika, waar de onderneming een onderliggende groei haalde van 8 procent. Vooral in China groeide de onderneming. Dat kwam door een verbetering van de distributie, waardoor Unilever de producten beter bij de klant wist te krijgen. Verder groeide de markt en wist de onderneming te profiteren van nieuwe producten.

Unilever denkt de gestelde doelen voor de rest van het jaar te halen. "Een sterk innovatieprogramma, genomen prijsmaatregelen en het niveau van kostenbesparingen geven mij het vertrouwen om onze doelen te halen", aldus topman Cescau. De brutowinstmarge moet toenemen met meer dan 13,4 procent.