LONDEN - De Europese Commissie en het Amerikaanse ministerie van Justitie verdenken Europese luchtvaartmaatschappijen, waaronder Air France-KLM, British Airways en Lufthansa, van illegale prijsafspraken bij het verdelen van luchtvracht.

De Europese Commissie heeft bij diverse vliegmaatschappijen in verscheidene Europese lidstaten "onaangekondigde inspecties" uitgevoerd. Medewerkers van de kartelautoriteiten van de desbetreffende lidstaten hielpen de inspecteurs van de commissie bij de invallen, aldus de commissie dinsdag in een verklaring. Het dagelijks bestuur van de Europese Unie maakte niet bekend om welke bedrijven het gaat en benadrukte dat het onderzoek niet hoeft te betekenen dat er ook daadwerkelijk regels zijn overtreden.

Beschuldiging

Leden van de federale Amerikaanse recherchedienst, FBI, hebben de vrachtterminals van Air France-KLM op O'Hare, het vliegveld van Chicago doorzocht. Volgens een woordvoerder zijn er geen aanhoudingen verricht en is ook niemand in staat van beschuldiging gesteld. "Het betrof een lopend federaal onderzoek."

De Britse luchtvaartmaatschappij British Airways (BA) meldde zelf dat de autoriteiten de onderneming verdenken van het schenden van mededingingsregels. De luchtvaartmaatschappij zei een verzoek te hebben ontvangen voor extra informatie en liet weten dat het zich behulpzaam zal opstellen. BA ontkent de kartelwetgeving te hebben overtreden.

Boete

Volgens de commissie worden de luchtvaartmaatschappijen ervan verdacht een Europees verdrag te hebben geschonden dat onder meer het maken van prijsafspraken verbiedt. Als de bedrijven schuldig zijn, kunnen zij een boete krijgen ter hoogte van 10 procent van hun jaaromzet. In de Verenigde Staten staan lange gevangenisstraffen op het overtreden van de kartelwetgeving.

Air France-KLM

Ook Air France-KLM en Lufthansa hebben bevestigd dat hun vrachtdivisies deel uitmaken van het onderzoek. Ook deze ondernemingen zeiden volledig te zullen meewerken.

De Scandinavische vliegmaatschappij SAS en het Luxemburgse Cargolux Airlines International zijn eveneens door de autoriteiten bezocht. Cargolux is met een omzet van 1,2 miljard dollar de grootste luchtvrachtvervoerder van Europa en heeft een vloot van 14 Boeing 747-vrachtvliegtuigen.

Expres- en logistiekbedrijven TNT, FedEx en UPS zeiden van niets te weten. Ook het dochterbedrijf van Deutsche Post, DHL, lijkt geen doelwit te zijn van de autoriteiten. Martinair is volgens een woordvoerder evenmin betrokken.