WASHINGTON - De Amerikaanse autoriteiten hebben donderdag een forse klap uitgedeeld aan de lucratieve samenwerking tussen KLM en de Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Northwest Airlines. Deze laatste onderneming krijgt geen toestemming om veel intensiever met de fusiepartner van KLM, Air France, samen te werken.

Dit kan betekenen dat KLM en Northwest uit concurrentieoogpunt minder intensief mogen samenwerken, naarmate Air France en de Nederlandse maatschappij verder integreren.

De fusie tussen KLM en Air France bracht in feite twee allianties bij elkaar. Aan de ene kant werkte KLM samen met Northwest op de routes tussen Nederland en de Verenigde Staten. Datzelfde deed Air France met Delta Air Lines.

Allianties

De allianties hadden geen goedkeuring van de Amerikaanse autoriteiten om bijvoorbeeld afspraken over prijzen en marketing met elkaar te maken. Om dat wel te mogen, vroegen ze afgelopen jaar om vrijstelling van de concurrentiewetgeving. Het ministerie van Transport liet echter donderdag weten niet overtuigd te zijn van de voordelen voor de passagiers.

Het ministerie heeft echter wel toestemming gegeven voor het zogenoemde code-sharing, het gezamenlijk uitvoeren van vluchten. Dit levert volgens de departement al veel voordelen voor de passagiers en de luchtvaartmaatschappijen zelf op.

Ticketverkoop

KLM en Northwest 'delen' vliegtuigen op routes tussen de VS en Nederland en ze hebben prijzen, netwerken en ticketverkoop op elkaar afgestemd. KLM vertegenwoordigt de Amerikaanse vervoerder in Europa en Northwest treedt namens de Nederlanders op aan de andere kant van de Atlantische Oceaan. De opbrengsten en kosten worden gelijk verdeeld. De alliantie is een succes. Ze brengt jaarlijks ongeveer 1,7 miljard euro aan inkomsten op.

Air France-KLM liet in een reactie weten met teleurstelling kennis te hebben genomen van de beslissing van de Amerikaanse autoriteiten. De luchtvaartgroep krijgt nog de kans om te reageren op het besluit, dat een voorlopig karakter heeft. Een definitieve beslissing wordt begin 2006 verwacht, aldus Air France-KLM.

Onthutst

Het noodlijdende Northwest, dat in surseance zit, reageerde onthutst. "Dit helpt niet om uit surseance te komen", liet de maatschappij weten. Ook beperkt het ministerie hiermee de voordelen voor de reizigers, aldus Northwest. Passagiers zouden kunnen profiteren van betere verbindingen bij een intensievere samenwerking.

Het verzoek van de vier vervoerders stuitte op veel verzet van andere Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen. American Airlines voorzag juist hogere ticketprijzen en minder vluchten tussen de VS en Europa als de concurrenten hun zin zouden krijgen. Ook het Amerikaans ministerie van Justitie was tegen. Daar stond tegenover dat een aantal grote concerns, zoals General Motors, Ford en FedEx, wel achter de vier stonden.