CHICAGO - Het Hooggerechtshof van de Amerikaanse staat Illinois heeft donderdag de verplichting voor de Amerikaanse tabaksfabrikant Philip Morris een schadevergoeding van 10 miljard dollar te betalen ongeldig verklaard. De rechter oordeelde dat Philip Morris niet schuldig was aan het misleiden van klanten door te stellen dat 'light' sigaretten minder schadelijk voor de gezondheid zijn dan gewone.

Een lagere rechtbank had de boete van 10,1 miljard dollar in 2003 opgelegd aan Philip Morris, onderdeel van Altria Group. De zaak werd aangespannen in een zogenoemde 'class action suit', waarbij 1,1 miljoen rokers zich hadden aangesloten. Philip Morris ging echter niet akkoord met de beslissing en besloot het vonnis aan te vechten.

Na het gerechtelijke besluit van donderdag schoot het aandeel Altria op de effectenbeurs in New York met bijna 6 procent omhoog.

Light

De zaak, die ook bekend staat als Price versus Philip Morris, was niet door de groep rokers aangespannen om de lichamelijke schade die het roken zou hebben veroorzaakt. Zij vonden juist dat ze al dertig jaar waren misleid door Philip Morris omdat het bedrijf reclame maakte voor de 'light' of 'low tar' sigaretten, terwijl deze net zo schadelijk of zelfs slechter voor de gezondheid zouden zijn dan normale sigaretten. Light-sigaretten waren in 2003 goed voor 85 procent van de Amerikaanse sigarettenmarkt.

In maart 2003 gaf een lagere rechtbank de klagers gelijk en veroordeelde Philip Morris tot een schadevergoeding van 7,1 miljard dollar plus 3 miljard dollar aan boete- en proceskosten. Philips Morris gaf aan failliet te gaan als het dit bedrag moest betalen.

Het Hooggerechtshof van Illinois oordeelde in een rechtstreeks hoger beroep echter dat de tabaksfabrikanten terecht hun producten hadden aangeduid als 'light' of 'low tar'. Daarmee volgden ze specifieke richtlijnen van de Amerikaanse overheidscommissie voor handel, de Federal Trade Commission, aldus de rechtbank. De rechtbank heeft de zaak nu doorverwezen naar een lagere rechtbank met de opdracht deze te seponeren.

Door de beslissing ligt de weg voor Altria open voor een splitsing van zijn bedrijfsvoering. Het concern wil zijn levensmiddelendivisie Kraft Foods losweken van de tabaksactiviteiten om de winstgevendheid van Altria op te voeren.