De Britse veerbootexploitant P&O Ferries moet het afgelopen donderdag aangekondigde massaontslag komen uitleggen bij de Britse regering. Het bedrijf zou ook een rechtszaak aan de broek kunnen krijgen vanwege het massaontslag.

De minister van Transport en de staatssecretaris voor het Bedrijfsleven zijn ontstemd dat achthonderd mensen per direct zijn ontslagen. Ze willen dat het bedrijf vertelt waarom het ontslag niet breder is aangekondigd bij de overheid.

Volgens transportminister Grant Shapps wist maar een handvol ambtenaren van het ontslag. Staatssecretaris Kwasi Kwarteng dreigt zelfs met juridische stappen als blijkt dat het bedrijf arbeidswetgeving niet is nagekomen.

Werknemers moeten op de hoogte gesteld worden van een massaontslag. In het geval van P&O Ferries werden sommige medewerkers per videoboodschap ontslagen. Kwarteng wil komende week een antwoord van P&O.

Bewindslieden verbolgen over ontslag na miljoenen aan coronasteun

De twee bewindslieden zijn verder verbolgen over het feit dat P&O op deze manier met zijn personeel is omgegaan, temeer omdat het bedrijf miljoenen ponden aan coronasteun heeft gekregen. Die coronasteun komt uiteindelijk van de Britse belastingbetaler, redeneren zij.

P&O onderbouwde het massaontslag eerder met een dringende herziening van het bedrijfsmodel. Ontslagen zouden daarbij volgens het bedrijf onvermijdelijk zijn.

De boten van P&O liggen momenteel allemaal aan de kade. De Britse kustwacht gaat alle boten van de veerdienstexploitant inspecteren voordat ze weer gaan varen, om te kijken of aan de eisen wordt voldaan. De Britse overheid gaat ook alle contracten die ze heeft met P&O Ferries en moederbedrijf DP World tegen het licht houden.

Problemen raken mogelijk ook handel met Europa

Door het ontslag dreigt de handelsstroom tussen het Verenigd Koninkrijk en het Europese vasteland te worden ontwricht, omdat de druk op andere veerdiensten toeneemt. Ook op de treinverbinding tussen het VK en Europa zal het drukker worden, met mogelijk ook hogere tarieven tot gevolg. Daarnaast zijn er bij Britse exporteurs zorgen over mogelijk stijgende kosten door de problemen bij P&O.

P&O is de grootste van drie veerbootexploitanten op de route tussen Dover en Calais. Samen met de Eurotunnel, de spoorwegmaatschappij die de Kanaaltunnel exploiteert, is deze korte route goed voor 90 procent van het vrachtverkeer tussen het VK en de Europese Unie.

De veerbootexploitant is ook een belangrijke speler in het goederenvervoer over de Noordzee en de Ierse Zee. Zo vaart P&O doorgaans ook tussen Rotterdam en het Britse Hull.