De EU wil voor eind februari een akkoord met het Verenigd Koninkrijk sluiten over de moeizame situatie die na de Brexit in Noord-Ierland is ontstaan. Dat heeft verantwoordelijk Eurocommissaris Maros Sefcovic volgens aanwezigen gezegd op een bijeenkomst met Europarlementariërs.

De bewindsman zou zich realiseren dat rond die tijd de campagne voor de Noord-Ierse parlementsverkiezingen begint. Het probleem kan daarin een grote rol gaan spelen als die niet van tevoren is opgelost. Het zou daarom het beste zijn dat Londen en Brussel het tegen die tijd met elkaar eens zijn geworden.

Dat laatste is nu nog niet het geval, hoewel de toonzetting recent wel is veranderd. De EU en de Britten hebben afgesproken intensiever te overleggen. Naar aanleiding daarvan werd vorige week zelfs een gezamenlijke verklaring naar buiten gebracht.

De Noord-Ierse situatie blijft een lastig dossier in de verhoudingen tussen de EU en het VK. Noord-Ierland is onderdeel van het Verenigd Koninkrijk, maar ligt op een ander eiland. Het grenst bovendien aan Ierland, dat nog steeds onderdeel van de Europese Unie is.

De EU en het VK hebben afgesproken dat goederen uit de EU nog wel onbelemmerd naar Noord-Ierland mogen. Anders zouden er opnieuw douanecontroles aan de grens met Ierland komen en dat druist in tegen het vredesakkoord in dat pro-Britse protestanten en pro-Ierse katholieken in de jaren negentig sloten.

Maar de Britse regering vindt de afspraken onwerkbaar, omdat de douane goederen die van Groot-Brittannië naar Noord-Ierland gaan nu controleert. De EU wil daar echter aan vasthouden, omdat Britse goederen anders zonder controles via Noord-Ierland de EU in kunnen komen.