Voormalig topman van Volkswagen Martin Winterkorn wist al enige tijd voor het dieselschandaal bij de autoproducent publiek werd van de manipulaties met emissietesten. Dat stellen aanklagers in het proces tegen oud-bestuurders en ex-ingenieurs van Volkswagen dat donderdag begon. De vier worden onder meer verdacht van medeplichtigheid aan fraude en bedrog.

Volkswagen gaf in september 2015 toe dat het bedrijf met behulp van illegale software had valsgespeeld bij emissietesten. Daardoor leken miljoenen dieselauto's minder vervuilend dan ze waren. De leiding van Volkswagen zou in eerste instantie geprobeerd hebben het schandaal stil te houden.

Uit een test in 2014 zou al naar voren zijn gekomen dat de auto's van Volkswagen de toegestane grenswaarde voor stikstofoxiden met een factor 15 tot 35 overschreden zou hebben. Dit zou ook aan Winterkorn zijn medegedeeld. Evengoed liet de topman na om het gebruik van de sjoemelsoftware stop te zetten. "Hij zag af van openbaarmaking en hoopte de wetsovertredingen te kunnen blijven verzwijgen", luidde de aanklacht.

Ook in de zomer van 2015 zou er door leidinggevenden van Volkswagen over de kwestie zijn gesproken. Tijdens de bijeenkomst werd onder meer gepraat over de omvang van dreigende boetes in de Verenigde Staten. Volgens de aanklagers waren alle aanwezigen overeengekomen om het bestaan van de sjoemelsoftware, die in testsituaties de emissies manipuleerde, te verzwijgen.

Winterkorn is ook aangeklaagd voor marktmanipulatie vanwege het opzettelijk te laat informeren van beleggers over de financiële gevolgen van de affaire rond sjoemelsoftware. Het proces tegen hem begint later.