Vijftien landen in Azië en de Stille Oceaan hebben zondag een handtekening gezet onder een belangrijke handelsovereenkomst, de Regional Comprehensive Economic Partnership (RCEP), dat als doel heeft een gigantische vrijhandelszone te creëren tussen de tien ASEAN-staten. Volgens analisten gaat het om de grootste handelsovereenkomst ter wereld in termen van bruto binnenlands product (bbp).

De handelsovereenkomst werd getekend aan het einde van de virtuele top van ASEAN, de Aziatische landenbond. De tien ASEAN-staten (Indonesië, Thailand, Singapore, Maleisië, de Filipijnen, Vietnam, Birma, Cambodja, Laos en Brunei) en China, Japan, Zuid-Korea, Australië en Nieuw-Zeeland zetten hun handtekening onder de vrijhandelsovereenkomst.

"Ik ben blij dat we na acht jaar van complexe onderhandelingen de RCEP-onderhandelingen vandaag officieel kunnen beëindigen", zei de Vietnamese premier Nguyen Xuân Phúc, wiens land het roterende voorzitterschap van ASEAN bekleedt. Dit akkoord, waarvan het idee teruggaat tot 2012, wordt gezien als het Chinese antwoord op een Amerikaans initiatief dat inmiddels is verlaten.

De RCEP, waarvan de leden 30 procent van het mondiale bbp vertegenwoordigen, zal "een belangrijke stap zijn in de liberalisering van handel en investeringen" in de regio, zei Rajiv Biswas, hoofdeconoom voor Azië en de Stille Oceaan van IHS Markit.