De Afrikaanse Unie (AU) tekent zondag op een topbijeenkomst in Niger voor de Afrikaanse Continentale Vrijhandelszone (AfCFTA).

Deze overeenkomst werd na zeventien jaar onderhandelingen bereikt. Vorig jaar wees Nigeria het verdrag af, uit angst voor de eigen lokale economie. Dat land is in bevolkingsaantal en economie het grootste land van Afrika. Nigeria veranderde onlangs toch van gedachte.

De Afrikaanse Unie, bestaand uit 55 lidstaten en 1,25 miljard inwoners, hoopt dat met dit verdrag de handel tussen Afrikaanse landen in twee jaar tijd met 60 procent zal toenemen. Nu bestaat die onderlinge handel uit slechts 16 procent van alle goederen of diensten, en de meeste handel wordt met Europese landen gedreven, zo'n 65 procent van het totaal.

'Deze overeenkomst versterkt onze onderhandelingspositie'

De ogen van de wereld zijn gericht op Afrika", zei de Egyptische president Abdel Fattah al-Sisi tijdens de opening van de topconferentie. De AfCFTA 'zal onze onderhandelingspositie op het internationale toneel versterken en een belangrijke stap betekenen, aldus Al-Sisi.

Volgens economen zijn er nog flinke uitdagingen voor de Afrikaanse leden, zoals slechte weg- en spoorverbindingen, onrustige gebieden, buitensporige bureaucratie en corruptie die de groei en integratie hebben belemmerd.

Het IMF beschrijft de vrijhandelszone als een potentiële 'economische game changer'.