LEIDEN - Biotechnologiebedrijf Crucell werkt aan een vaccin tegen tuberculose (tbc). Het Leidse bedrijf krijgt daarbij hulp van de rijkste man op aarde, Microsoft-oprichter Bill Gates.

Na succesvolle proeven op dieren zal Crucell vanaf april vaccins tegen de longziekte testen op mensen. Dit gebeurt in samenwerking met de Amerikaanse vaccinstichting Aeras, meldde Crucell donderdag.

Begin vorig jaar kreeg Crucell van Aeras al bijna 3 miljoen dollar voor de ontwikkeling van een tbc-vaccin. Met het begin van de klinische studies in 2006 kan het bedrijf meer geld tegemoet zien, afhankelijk van de onderzoeksresultaten. Een nieuw vaccin op basis van de technologie van Crucell is er op zijn vroegst over zeven jaar.

Voor de bestrijding van tbc beschikt Aeras over 83 miljoen dollar, afkomstig van de zogeheten Bill & Melinda Gatesstichting. Die door Gates en zijn vrouw opgerichte organisatie wil bijdragen aan een betere gezondheid en beter onderwijs in de wereld.

Volgens een woordvoerder is Crucells tbc-vaccin donderdag "zeer goed ontvangen" op een wetenschappelijk congres in Berlijn. Het vaccin werkt preventief en is effectiever dan het bestaande tbc-vaccin, aldus de zegsman.

In ontwikkelingslanden wordt tbc bestreden met het vaccin BCG. Dat middel is al meer dan 100 jaar oud. In westerse landen zijn er vooral pillen, die echter niet preventief werken.

De besmettelijke infectieziekte, die zich via de lucht verspreidt, lijkt terug van weggeweest. Ruim een eeuw geleden was tbc samen met cholera doodsoorzaak nummer een in Europa. Door betere hygiëne en huisvesting werd de ziekte teruggedrongen. De laatste jaren neemt het aantal tbc-gevallen in de westerse wereld echter toe. Vooral mensen met een verminderde afweer, bijvoorbeeld suiker- en aids-patiënten, zijn er vatbaar voor. Momenteel kost tbc jaarlijks ongeveer twee miljoen mensen in de wereld het leven.

Crucell ontwikkelt behalve tegen tbc ook vaccins tegen griep, ebola, West-Nijl, malaria, miltvuur en pest, al dan niet in samenwerking met andere bedrijven. Met zijn zelf ontwikkelde technologieën AdVac en Per.C6 kan Crucell naar eigen zeggen effectievere vaccins efficiënter produceren.