France Télécom begint grote schoonmaak

PARIJS - France Télécom is donderdagavond begonnen met een grote schoonmaak. Na een urenlange crisisvergadering besloot het bestuur van het met schulden overladen telecomconcern te stoppen met zijn activiteiten in Duitsland en bood bestuursvoorzitter Michel Bon zijn ontslag aan. De Franse regering, die nog altijd een meerderheidsbelang in France Télécom bezit, heeft Bons aftreden geaccepteerd.

De regering-Raffarin heeft waarschijnlijk een belangrijk aandeel gehad in de nieuwe koers. Sinds haar aantreden in mei, nam de onvrede over de neergang van France Télécom toe en werden de dagen van Bon geteld.

Bon werd vooral verweten dat hij niet slagvaardig genoeg heeft opgetreden tegen de schuldenlast van zijn concern. Die bedroeg eind juni bijna 70 miljard euro. Zorgen daarover veroorzaakten een sterke daling van de beurskoers van France Télécom. Donderdag kostte een aandeel 10,63 euro tegen 27,70 euro bij de beursgang in oktober 1997.

De schuldenlast is veroorzaakt door een grote expansie. France Télécom kocht de afgelopen jaren in een rap tempo concurrenten op om te kunnen groeien in de mobiele telefonie. Investeringen in het Britse Orange en het Duitse MobilCom konden aanvankelijk nog op de goedkeuring van de financiële markten rekenen, maar toen de markt tegen begon te zitten, namen de zorgen over de kosten van de expansie toe.

France Télécom hoopt nu een deel van de onzekerheid weg te nemen door te stoppen met investeringen in MobilCom. Dit heeft voor MobilCom grote gevolgen. De op drie na grootste aanbieder van mobiele telefonie in Duitsland zal waarschijnlijk surseance aanvragen, waardoor meer dan 5000 werknemers hun baan dreigen te verliezen.

MobilCom dreigt nu een politieke kwestie te worden. Gezien de aankomende landelijke verkiezingen is de Duitse bondskanselier Gerhard Schröder er veel aan gelegen om werkgelegenheid te behouden. Donderdag is al contact geweest tussen de Duitse en Franse regering over de verhoudingen tussen France Télécom en MobilCom.

Voor France Télécom was er echter geen andere uitweg meer dan te stoppen met MobilCom. De Duitse onderneming bleek de afgelopen maanden steeds meer een blok aan het been. In februari lagen beide partijen al rollebollend op straat door onenigheid over de strategie in de toekomst. MobilCom-oprichter Gerhard Schmid wilde miljarden investeren in UMTS-diensten, terwijl France Télécom door zijn gevecht tegen de schulden de investeringen op een lager pitje wilde zetten. France Télécom, dat eigenaar is van 28,5 procent van MobilCom, won uiteindelijk de machtsstrijd en wist Schmid uit MobilCom te verwijderen, maar de afgelopen weken werd duidelijk dat het concern het Duitse avontuur steeds meer als een heilloze onderneming begon te zien.

De grote vraag is wat er nu met de Duitse markt voor mobiele telefonie gaat gebeuren. Als MobilCom tenondergaat, blijven er maar drie grote bedrijven over: T-Mobil (Deutsche Telekom), Vodafone en E-Plus (KPN). Zij zullen een gevecht gaan leveren om de bijna vijf miljoen klanten van MobilCom. Een fusie tussen KPN en E-Plus is ook een mogelijkheid, maar gezien KPN's financiële positie lijkt betaling van een overnamesom onhaalbaar.

Michel Bon zal de deining op de Duitse markt niet meer actief meemaken. Aan zeven jaar leiderschap bij France Télécom komt binnenkort een einde. Bon blijft aan totdat een opvolger is gevonden. De Franse minister van Financiën Francis Mer liet vrijdagochtend weten dat een benoeming eind september, begin oktober is te verwachten.

Volgens de Franse pers is Thierry Breton de grootste kandidaat. Hij is nu nog bestuursvoorzitter van elektronicafabrikant Thomson Multimedia, een onderneming die in hij in 1997 voor de ondergang wist te behoeden.

Tip de redactie