De Europese Unie knoopt nauwere banden aan met ASEAN, de organisatie waarin tien Zuidoost-Aziatische landen zijn verenigd. De hechtere samenwerking werd beklonken in Brussel tijdens een bijeenkomst van de EU-ministers van Buitenlandse Zaken en hun collega’s uit Indonesië, de Filipijnen, Singapore, Thailand. Brunei, Myanmar, Cambodja, Laos, Maleisië en Vietnam.

De relatie wordt opgewaardeerd naar een "strategisch partnerschap". Beide organisaties zien het belang van nauwere handels- en investeringsbetrekking en een internationale orde die is gebaseerd op regels.

De stap kan worden gezien als een reactie op het protectionisme van de Amerikaanse president Donald Trump. "Een duidelijk signaal vóór multilateralisme en vrijhandel", zei de Singaporese minister Vivian Balakrishnan.

Ook de samenwerking op het gebied van (cyber)veiligheid, klimaat, antiterrorisme, duurzame palmolie, studentenuitwisseling en mensenrechten krijgt een impuls. Minister Stef Blok vroeg met name aandacht voor dat laatste onderwerp.

Zo wil hij dat de ASEAN-landen meer doen om de situatie van de Myanmarese Rohingya-minderheid te verbeteren. Velen van hen zijn het land ontvlucht.