LONDEN - Miljoenen klanten, duizenden bedrijven en ettelijke schuldeisers wachten met spanning op wat er met WorldCom gaat gebeuren. Uitstel van betaling is onvermijdelijk geworden voor het Amerikaanse telecomconcern. WorldCom is in een boekhoudschandaal verwikkeld en gaat gebukt onder grote schulden.

Het uitstel van betaling zal volgens ingewijden op zeer korte termijn worden aangevraagd. Surseance krachtens hoofdstuk 11 van de Amerikaanse faillissementswetgeving geeft een onderneming de gelegenheid orde op zaken stellen. Lukt dat bij WorldCom niet, dan ontstaat het grootste faillissement in de Amerikaanse geschiedenis, groter nog dan recent het geval was bij het energieconcern Enron.

WorldCom is na AT&T het grootste in de Verenigde Staten in langeafstandstelefonie. Het concern staat met een omzet van 35,2 miljard dollar op plaats 42 van de ranglijst van de vijfhonderd grootste bedrijven in de VS. Het moest in juni toegeven te hebben gerommeld met zijn boekhouding. WorldCom heeft kosten van ,85 miljard dollar in de boeken gezet als investeringen, met als gevolg dat het financiële resultaat er een stuk beter uitzag dan in werkelijkheid het geval was.

Het schandaal leverde een sterke daling van de aandelenkoers op. Mocht WorldCom failliet gaan, dan blijft er voor de aandeelhouders helemaal niets over. Het concern had op zijn hoogtepunt een beurswaarde van 160 miljard dollar. Nu staat het aandeel op 9 dollarcent, wat overeenkomt met een beurswaarde van 267 miljoen dollar.

Schulden

Toen het schandaal aan het licht kwam, stond het telecomconcern, dat een schuld heeft van 32 miljard dollar, op het punt een lening bij zijn banken aan te gaan van 5 miljard dollar. Die lening ging vervolgens niet door.

Enkele dagen geleden bleek WorldCom niet in staat rente te betalen. Nu zijn de banken erop uit om zoveel mogelijk van hun eerder verstrekte leningen terug te krijgen. Bij een surseance moeten ze die pogingen tijdelijk staken. Donderdag verbood een rechter de banken overigens een deel van toegezegde, maar nog niet overgemaakte leningen te blokkeren.

Banen

WorldCom heeft nog 60.000 mensen in dienst. De afgelopen tijd zijn er 17.000 banen geschrapt. Het concern heeft nog maar een paar honderd miljoen dollar in kas. Het Amerikaanse dagblad The Washington Post schreeft zaterdag dat de banken J.P. Morgan Chase en Citigroup plus de investeringsmaatschappij General Electric Capital aan WorldCom een lening van maximaal 2 miljard dollar willen verstrekken.

Een van de voorwaarden zou zijn dat het telecomconcern zich onder hoofdstuk 11 van de faillissementswetten beschermt tegen zijn schuldeisers. Later zouden de banken als eerste van de schuldeisers hun geld willen terugzien. De grote concurrenten van het concern, waaronder AT&T en SPrint, maken zich in elk geval op voor een massale toeloop van voormalige klanten van WorldCom.